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Sel et société

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Christine Hoët-van Cauwenberghe
, 
Armelle Masse
, 
Gilles Prilaux

Thème 1 : Sel et santé

4. Salus ex aquis : naissance et mort d’une station thermale au pied des Alpes suisses

Sandrina Cirafici

Résumé

Promue « perle des stations balnéaires » grâce à ses sources salées, Bex-les-Bains, située dans le Chablais vaudois, au pied des Alpes suisses, a dû son existence, son succès et son déclin à des facteurs dont l’analyse s’avère passionnante : la volonté de se libérer de la dépendance envers le sel français, qui valut à la région la découverte de la première source salée de Suisse en 1554 ; la difficulté d’extraire un sel mixé dans la roche par la formation des Alpes, qui freina le développement thermal aux heures où fleurissaient bains et traités de balnéologie ; les premières thérapies qui débutèrent avec les sous-produits liés à la fabrication du sel (air brumisé par les bâtiments de graduation, vapeurs des chaudières, eaux-mères) ; la mobilisation des citoyens et des médecins face à la volonté d’abandonner une exploitation trop coûteuse, et leur idée de dessaler sur place la roche, qui permit à la station thermale de prendre son essor ; les notices médicales vantant les vertus thérapeutiques des eaux salines et des eaux-mères pour les pathologies liées à la prédominance du système lymphatique ; les traitements contre le goître, les scrofules, la tuberculose, les névroses et la stérilité ; les patients célèbres ; les doutes enfin des docteurs quant à l’efficacité réelle de la thérapie saline face aux progrès de la médecine, tandis que la station subissait les contrecoups des deux guerres mondiales avant de partir en fumée…

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Extrait du texte

Introduction. « Un joyau magnifique tombe aux mains de la ville de Berne »

Se plonger dans l’histoire de la station thermale de Bex-les-Bains, située en Suisse, au pied des Dents-du-Midi, ainsi que dans l’étude de ses thérapies salines, c’est découvrir à quel point toutes deux furent tributaires des besoins en sel du pays, des difficultés liées à l’exploitation du roc salé, des expérimentations et des progrès de la médecine, ainsi que des aléas de l’Histoire. Aussi ne saurions-nous parler de « la santé par les eaux » – salées, comme il se doit – sans remonter aux sources, au propre et au figuré, c’est-à-dire au milieu du XVIe siècle. À cette époque, l’économie du pays repose sur l’élevage du bétail « mangeur de sel »1 et sur le commerce des salaisons et des fromages dont la fabrication nécessite de grosses quantités de sel. Or le sel indigène fait cruellement défaut. La République de Berne, qui occupe depuis 1475 les quatre mandements d’Aigle, de Bex, d’Ollon et des Ormonts – lesquel...

Auteur

Licenciée en archéologie, Université de Lausanne, présidente de l’Association Cum Grano Salis, conceptrice du Sentier du Sel, Suisse

© Presses universitaires du Septentrion, 2020

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