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L’amour peut-il rendre fou et autres questions scientifiques

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Dominique Nancy
, 
Mathieu-Robert Sauvé

Nature

Comment se forment les flocons de neige ?

Mathieu-Robert Sauvé

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Extrait du texte

Chaque fois qu’il voit un flocon de neige à huit branches parmi les décorations de Noël, Michel Côté se fâche. « Un cristal de neige n’a jamais huit branches. On sait ça depuis Johannes Kepler. »

L’astronome allemand (1571-1630) a laissé son nom à une méthode de mesure du mouvement des planètes (les lois de Kepler) ; il est moins connu pour son intérêt à l’égard des cristaux de neige. « Certaines de ses observations sont encore justes de nos jours, signale le professeur du Département de physique. Mais des questions qu’il s’est posées sont encore irrésolues, quatre siècles plus tard. »

Des exemples ? La symétrie des flocons : comment se fait-il que les branches de part et d’autre de l’axe soient presque identiques ? On comprend mal, de plus, que chaque flocon soit aussi différent de son voisin qu’une chaîne d’ADN d’une autre. Les expériences en laboratoire, dans des conditions parfaitement contrôlées, ne parviennent pas à expliquer ces mystères de façon satisfaisante. « Le mystère dem...

© Presses de l’Université de Montréal, 2014

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