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Petit guide de survie des étudiants

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Marie Lambert-Chan

Section 4. Les études supérieures

Qu’est-ce que l’éthique de la recherche ?

Texte intégral

1Longtemps, la recherche scientifique a agi selon ce proverbe : « On ne fait pas d’omelette sans casser des œufs. » Au nom de la science, on a effectué des expériences discutables sur des populations diverses et vulnérables (enfants, handicapés, minorités ethniques, prisonniers, patients, etc.) sans jamais se soucier de l’individu.

2Ces dérapages ont amené la société à se questionner sur les enjeux éthiques liés à la recherche. « Nous devons désormais prendre en considération à qui appartiennent les œufs et comment nous distribuerons de façon équitable l’omelette », illustre Simon Hobeila, éthicien intérimaire au Comité universitaire d’éthique de la recherche (CUER) de l’Université de Montréal.

3L’éthique de la recherche vise la protection des êtres humains qui prennent part à la recherche scientifique. « Elle est fondée sur le respect des personnes, le souci de leur bien-être et de la justice », précise François Bowen, président du CUER.

4On retrouve ces principes dans l’Énoncé de politique des trois Conseils : éthique de la recherche avec des êtres humains, la référence en cette matière au sein des universités canadiennes, ainsi que dans des dispositions du Code civil du Québec.

5« En pratique, nous veillons à minimiser les risques associés à la recherche, nous nous assurons que les sujets qui participent aux études scientifiques le font de plein gré et en toute connaissance de cause et nous aidons les chercheurs et les étudiants à respecter leurs obligations envers ces derniers », signale M. Bowen.

6De plus, si les grands principes de la recherche ne sont pas suivis à la lettre, « cela remet en question la validité des résultats sur lesquels la communauté scientifique base ses interprétations et le développement de nouvelles connaissances », ajoute de son côté Serge Striganuk, président du comité d’éthique de la recherche Éducation et sciences sociales de l’Université de Sherbrooke.

L’approbation éthique

7Pour les étudiants des cycles supérieurs, l’éthique de la recherche prend tout son sens quand vient le temps d’obtenir l’approbation du comité d’éthique. « Dès qu’on fait de la recherche impliquant des êtres humains, on a besoin de l’assentiment d’un comité d’éthique de la recherche (CER) avant de procéder au recrutement des participants », résume Simon Hobeila.

8Les CER emploient des conseillers en éthique de la recherche ou d’autres personnes-ressources qui peuvent répondre aux questions des étudiants.

9« Les étudiants appréhendent souvent cette évaluation, remarque l’éthicien. Pourtant, nous ne sommes pas un tribunal. Notre but est d’aider les étudiants à faire en sorte que leur recherche respecte les participants. »

10François Bowen invite les étudiants à ne pas courir de risque : « Même si vous croyez que votre recherche ne nécessite pas d’évaluation, vérifiez auprès de votre CER. » Si, par malheur, vous poursuivez votre projet alors que vous aviez besoin d’une approbation, vous seriez potentiellement en situation de manquement aux règlements applicables. On pourrait même refuser de vous accorder votre grade. « Et certaines revues scientifiques rejetteront vos articles », ajoute Simon Hobeila.

11La procédure pour obtenir cet aval est simple : une fois votre projet accepté par votre directeur de recherche, vous communiquez avec votre CER pour vérifier s’il doit être évalué. Si c’est le cas, vous vous rendez sur le site Web du comité et montez un dossier qui répond aux exigences.

12« Ces documents devraient être remplis au fur et à mesure que l’étudiant établit son devis de recherche. Cela évitera bien des problèmes », estime François Bowen.

13Vous pouvez déposer votre dossier en tout temps au comité et devez compter au moins trois semaines pour obtenir l’évaluation de votre projet. Pour éviter des délais inutiles, prenez connaissance du calendrier des réunions du CER.

14On vous transmettra ensuite les commentaires du comité auxquels vous devrez répondre afin d’obtenir l’approbation de votre projet. Attention, il ne s’agit pas d’un chèque en blanc, précise M. Hobeila. « Ce feu vert concerne le projet déposé. Si vous y apportez des changements, vous devez en informer votre CER. »

Incompréhensions fréquentes

15Certains aspects de l’éthique de la recherche échappent souvent aux étudiants, à commencer par le consentement libre et éclairé des participants âgés de 14 à 18 ans. En effet, il arrive que des étudiants estiment que les adolescents de 14 ans et plus qui, en vertu du Code civil du Québec, peuvent consentir à des soins de santé, peuvent aussi accepter de participer à une recherche sans l’accord de leurs parents. « Il y a confusion, note Serge Striganuk. Les mineurs ne peuvent sous aucune condition prendre part à la recherche sans le consentement de leurs parents. » »

16Les chercheurs en herbe sous-estiment à l’occasion l’équilibre entre les risques et les bienfaits de leur recherche. « Il faut faire très attention à la sollicitation des participants, indique M. Striganuk. Prenez un doctorant qui se rend dans une classe pour faire remplir un questionnaire aux élèves en difficulté d’apprentissage. Il cible clairement cette clientèle qui peut se sentir lésée. Cela peut amplifier leurs problèmes, saper leur estime de soi, leur faire revivre des émotions négatives. Pendant ce temps, l’étudiant a-t-il réfléchi à des moyens pour compenser ces risques, comme offrir des services psychologiques à ces élèves ? »

17Autre élément d’incompréhension : la confidentialité. Les étudiants respectent la confidentialité des données lors de leur collecte, mais ce souci ne se transpose pas toujours dans la rédaction de leur mémoire ou de leur thèse. « Ils doivent assurer aux participants qu’on ne pourra les reconnaître en tout temps, mentionne Serge Striganuk. Cela veut dire qu’ils ne doivent pas donner d’indices dans leur écriture de façon à induire des associations. Par exemple, il vaut mieux éviter de préciser que la collecte de données a eu lieu dans une école de 2000 élèves dans un quartier défavorisé de telle ville. C’est trop précis. »

Table des illustrations

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© Presses de l’Université de Montréal, 2012

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