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L’idée de l’Europe

 | 
Rotraud von Kulessa
, 
Catriona Seth

9. L’Europe dans l’Encyclopédie

Texte intégral

1 Dans l’Encyclopédie ou Dictionnaire raisonné des sciences, des arts et des métiers, qui fut l’un des grands ouvrages des Lumières européennes, Louis de Jaucourt (1704–1779i), auteur prolifique d’articles, donne une description géographique de l’Europe — l’un des quatre continents, puisque le monde occidental ignore encore l’existence de l’Australie au moment où il rédige — et souligne son riche héritage culturel.

  • ii L’Europe mythologique, enlevée par Zeus, était dite fille d’Agénor.

2EUROPE, (Géog.) grande contrée du monde habitée. L’étymologie qui est peut-être la plus vraisemblable, dérive le mot Europe du phénicien urappa, qui dans cette langue signifie visage blanc ; épithète qu’on pourrait avoir donné à la fille d’Agénor sœur de Cadmusii, mais du moins qui convient aux Européens, lesquels ne sont ni basanés comme les Asiatiques méridionaux, ni noirs comme les Africains.

3L’Europe n’a pas toujours eu ni le même nom, ni les mêmes divisions, à l’égard des principaux peuples qui l’ont habité ; et pour les sousdivisions, elles dépendent d’un détail impossible, faute d’historiens qui puissent nous donner un fil capable de nous tirer de ce labyrinthe.

4Mais loin de considérer dans cet article l’Europe telle que l’ont connue les anciens, dont les écrits sont parvenus jusqu’à nous, je ne veux dire ici qu’un seul mot de ses bornes.

5Elle s’étend dans sa plus grande longueur depuis le cap de Saint-Vincent en Portugal et dans l’Algarve, sur la côte de l’Océan atlantique, jusqu’à l’embouchure de l’Obi dans l’Océan septentrional, par l’espace de 1200 lieues françaises de 20 au degré, ou de 900 milles d’Allemagne. Sa plus grande largeur, prise depuis le cap de Matapan au midi de la Morée jusqu’au Nord-Cap, dans la partie la plus septentrionale de Norvège, est d’environ 733 lieues de France de 20 au degré pareillement, ou de 550 milles d’Allemagne. Elle est bornée à l’orient par l’Asie ; au midi par l’Afrique, dont elle est séparée par la mer Méditerranée ; à l’occident par l’Océan atlantique, ou occidental, et au septentrion par la mer Glaciale.

Vérité, la Raison et la Philosophie s’occupent l’une à lever, l’autre à arracher le voile de la Vérité, frontispice de l’Encyclopédie, ou Dictionnaire raisonné des sciences, des arts et des métiers, 1751iii.

6Je ne sais si l’on a raison de partager le monde en quatre parties, dont l’Europe en fait une ; du moins cette division ne paraît pas exacte, parce qu’on n’y saurait renfermer les terres arctiques et les antarctiques, qui bien que moins connues que le reste, ne laissent pas d’exister et de mériter une place vide sur les globes et sur les cartes.

7Quoi qu’il en soit, l’Europe est toujours la plus petite partie du monde ; mais, comme le remarque l’auteur de l’Esprit des lois, elle est parvenue à un si haut degré de puissance, que l’histoire n’a presque rien à lui comparer là-dessus, si l’on considère l’immensité des dépenses, la grandeur des engagements, le nombre des troupes, et la continuité de leur entretien, même lorsqu’elles sont le plus inutiles et qu’on ne les a que pour l’ostentation.

8D’ailleurs il importe peu que l’Europe soit la plus petite des quatre parties du monde par l’étendue de son terrain, puisqu’elle est la plus considérable de toutes par son commerce, par sa navigation, par sa fertilité, par les lumières et l’industrie de ses peuples, par la connaissance des Arts, des Sciences, des Métiers, et ce qui est le plus important, par le Christianisme, dont la morale bienfaisante ne tend qu’au bonheur de la société. Nous devons à cette religion dans le gouvernement un certain droit politique, et dans la guerre un certain droit des gens que la nature humaine ne saurait assez reconnaître ; en paraissant n’avoir d’objet que la félicité d’une autre vie, elle fait encore notre bonheur dans celle-ci. L’Europe est appelée Celtique dans les temps les plus anciens. Sa situation est entre le 9 et le 93 degré de longitude, et entre le 34 et le 73 de latitude septentrionale. Les Géographes enseigneront les autres détails au lecteur.

9Louis de Jaucourt, « Europe », dans Encyclopédie ou Dictionnaire raisonné des sciences, des arts et des métiers (1751).

Pour lire le texte original en ligne (édition de 1751) : https://commons.wikimedia.org/​w/​index.php?title=Category:Encyclopédie_Volume_1

Table des illustrations

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Légende Vérité, la Raison et la Philosophie s’occupent l’une à lever, l’autre à arracher le voile de la Vérité, frontispice de l’Encyclopédie, ou Dictionnaire raisonné des sciences, des arts et des métiers, 1751iii.
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