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Genre, migrations et globalisation de la reproduction sociale

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Christine Verschuur
, 
Christine Catarino

4. Arrangements économico-sexuels, dons ou marchandisation de la reproduction

La sexualité comme ressource migratoire. Les Chinoises du Nord à Paris

Florence Lévy et Marylène Lieber

Note de l’éditeur

Référence : Lévy, Florence, et Marylène Lieber. “La sexualité comme ressource migratoire. Les Chinoises du Nord à Paris” in Christine Verschuur et Christine Catarino, Genre, migrations et globalisation de la reproduction sociale, Genève, Cahiers Genre et Développement, n°9, Genève, Paris : EFI/AFED, L'Harmattan, 2013, pp. 303-318, DOI : 10.4000/books.iheid.5986 – Acheter le .pdf chapitre éditeur.

Texte intégral

1La pertinence du point de vue économique pour comprendre et remettre en cause une conception trop rigide et stéréotypée de la prostitution n’est plus à démontrer. Une telle approche, qui permet d’analyser ce phénomène comme relevant du processus de « désaffiliation » (Castel 1995) prenant la forme d’une exclusion de la société salariale et de ses protections (Mathieu 2002), est également féconde dans le cas des migrations en provenance du Nord de la Chine. Depuis la fin des années 1990, en effet, un groupe de prostituées chinoises s’est progressivement imposé sur les trottoirs parisiens. Ces femmes disent avoir décidé d’exercer une telle activité parce qu’elles n’avaient pas d’autre choix dans un contexte de précarité extrême. Quadragénaires pour la plupart, elles ne dépendent pas de réseaux mafieux ou de souteneurs, mais adoptent des tactiques de discrétion liées à l’irrégularité de leur séjour en France. Si le point de vue économique explique parfaitement leur situation, nous postulons toutefois qu’une analyse des logiques et des pratiques centrée sur les seules prostituées conduirait à une vision réductrice. De fait, une comparaison des raisons qui mènent ces femmes à se prostituer avec celles d’autres migrantes chinoises au profil sociologique similaire, mais qui n’optent pas pour la prostitution, permet de mieux saisir la porosité des frontières de la prostitution.

2En nous appuyant sur une enquête de terrain qui nous a amené à travailler auprès de migrantes chinoises sur plusieurs années et à récolter de nombreuses données ethnographiques, nous nous proposons d’examiner, dans cet article, un ensemble hétérogène d’échanges économico-sexuels. Une analyse approfondie du parcours de vie des migrantes du Nord de la Chine à Paris, qu’elles soient prostituées ou non, montre en effet que, en croisant les dimensions sexuelles, économiques, juridiques et affectives, il est possible de mettre au jour un continuum qui va du mariage avec « n’importe qui pourvu qu’il ait des papiers » à la prostitution. À l’instar de nombreuses études qui montrent la perméabilité des frontières entre domesticité et prostitution et qui soulignent la fréquence du passage d’une activité à l’autre (Karady 1994 ; Agustín 2000 ; Oso Casas 2006), notre travail de terrain montre que les logiques et les enjeux de pratiques a priori fort différentes que sont la mise en couple avec un conjoint chinois, le mariage avec un Français ou la prostitution peuvent être étrangement proches. Dans le cas des Chinoises du Nord à Paris, il est en effet intéressant de noter la proximité des motivations qui poussent certaines femmes à se prostituer, quand d’autres choisissent de se mettre en couple. Ces différents cas de figure comportent tous des relations sexuelles impliquant une compensation : ils représentent autant de modalités d’échanges économico-sexuels. Ce terme, qui a été utilisé par Paola Tabet d’abord pour parler des échanges « de la sexualité contre quelque chose d’autre qu’elle-même » (1987, 1), permet en effet d’élargir le champ des activités concernées par cette définition en dépassant le stigmate frappant la notion de prostitution, qui non seulement a une connotation morale négative, mais a fréquemment un sens très étroit. Bien souvent, la sexualité des migrantes chinoises du Nord à Paris fait l’objet d’un échange économique sans que, pour autant, cette transaction tombe directement sous le qualificatif de prostitution.

3Cet article vise à présenter la situation des femmes en provenance du Nord de la Chine à Paris – qu’elles soient prostituées ou non – et prétend montrer la complexité de leurs parcours, notamment en prenant en compte leur projet migratoire. Pour mieux comprendre leur situation, et le passage de certaines migrantes par la prostitution, il importe de s’intéresser aux buts qu’elles poursuivent dans la migration et aux moyens à leur disposition en France pour y parvenir (Berman 2007). C’est pourquoi nous allons discuter, dans un premier temps, des opportunités qui s’offrent à ces femmes dans un contexte de fermeture du marché du travail. Faute d’alternative, et contraintes par un contexte migratoire bien particulier, elles en viennent à percevoir leur corps et leur sexualité comme une « ressource » permettant, à court terme du moins, d’apporter une solution à leurs difficiles conditions d’existence, voire même comme un moyen d’échapper à l’enfermement communautaire et à la domination d’employeurs de Chine du Sud, installés de longue date à Paris. Cet usage de la sexualité comme ressource migratoire ne concerne pas seulement des prostituées. La mise en couple de certaines de nos interlocutrices avec des hommes chinois ou français peut également être interprétée comme telle. On assiste à une forme d’instrumentalisation de la sexualité à des fins d’intégration (Fouché et Weber 2006) puisque, pour nos interlocutrices, les dimensions économiques et juridiques sont intimement liées aux sphères affectives et sexuelles. Nous discuterons donc, dans un deuxième temps, de trois modalités d’échanges économico-sexuels que nous avons observées sur le terrain. En instrumentalisant des relations de genre particulièrement restrictives pour les femmes migrantes, nos interlocutrices envisagent leur corps et leur sexualité comme une des rares ressources valorisables sur les divers marchés, matrimonial, sexuel ou du travail, voire leur seul véritable atout, pour régulariser ou consolider leur situation. À la lumière des diverses pratiques, « faire ça », c’est-à-dire se prostituer, apparaît à la fois comme une adaptation résignée à un contexte de précarité extrême et comme une forme d’affranchissement face aux autres Chinois en France, dans l’espoir de mener enfin à bien un projet migratoire d’ascension sociale. […]

Être une Chinoise du Nord à Paris

  • 1 Pour avoir davantage de renseignements sur les réformes économiques et la manière dont le changemen (...)

4Les migrantes provenant des grandes villes du Nord de la Chine sont des femmes âgées d’une quarantaine d’années qui appartiennent à une génération marquée par la transition économique entamée en Chine depuis 1978. Formées sous le régime communiste, elles ont été pendant une vingtaine d’années employées d’entreprises d’État, jouissant d’un statut relativement favorisé, avant d’être pour la plupart mises à pied et de « vivoter » grâce à des emplois temporaires, ou, pour d’autres, de se lancer dans les affaires en ouvrant généralement un commerce au succès éphémère1. Divorcées, et avec un enfant ou des parents âgés à charge pour la grande majorité, elles étaient dans une situation économique et sociale délicate en Chine et ont choisi de tout laisser derrière elles pour « aller quelques années à l’étranger faire de l’argent et rentrer » (Lévy 2005) […].

5Malgré la diversité des parcours individuels, les motivations de départ se ressemblent et révèlent l’insécurité économique et sociale que connaît la Chine depuis vingt ans. L’aspect économique est prépondérant. Les migrantes mentionnent souvent vouloir financer le coût très élevé des études supérieures de leur enfant unique, ainsi que celui tout aussi important des soins médicaux, non remboursés, à prévoir pour leurs parents âgés. Certaines encore expliquent qu’elles sont venues « pour gagner de l’argent pour leurs vieux jours » car, depuis la faillite de leur entreprise, elles estiment n’avoir aucune garantie de pouvoir toucher leur retraite en temps voulu. D’autres souhaitent, quant à elles, acquérir un appartement neuf alors que les grands chantiers de modernisation des villes chinoises menacent de destruction celui qu’elles occupent, sans contrepartie financière décente. Enfin, certaines femmes veulent se constituer un capital pour démarrer une affaire. Hormis quelques rares personnes désirant s’établir en France, les motivations migratoires de la plupart de nos interlocutrices sont donc centrées sur des préoccupations économiques liées au contexte instable de leur pays, où elles comptent retourner après quelques années passées à l’étranger.

6Avant leur départ, les migrantes du Nord de la Chine ne disposent que de très rares contacts avec des personnes déjà parties pour la France. Elles sont mal informées de la situation qu’elles vont trouver à l’étranger, où elles pensent pouvoir « gagner de l’argent facilement » et rembourser ainsi, dès la fin de la première année, le coût de leur passage. Celui-ci est considéré comme un investissement et représente une véritable fortune pour ces femmes qui gagnent entre 60 et 300 euros mensuels, puisqu’il oscille entre 4000 et près de 10000 euros cette année. S’en étant remises à des agences de voyages semi-officielles qui leur ont procuré un visa légal d’entrée dans l’espace Schengen […] pour voyage d’affaires ou tourisme, elles viennent par avion, et ne sont vraiment confrontées à la clandestinité qu’une fois en France […]. […] Les migrants du Nord de la Chine ont les plus grandes difficultés à trouver un emploi, qui plus est stable et bien rémunéré. En raison d’une situation de sous-emploi, en particulier pour les sans-papiers, ils sont souvent en attente d’une embauche et réduisent au minimum leurs dépenses. Ils évitent de sortir et vivent constamment dans la peur d’un contrôle d’identité et d’une expulsion.

7Aussi, dès leur arrivée, les Chinoises du Nord prennent-elles conscience des contraintes qui restreignent la réalisation de leur projet migratoire. […] Sans papiers, ne connaissant pas un seul mot de français ou d’anglais et peinant à en acquérir les rudiments, elles se rendent compte qu’elles n’ont pas accès à la société française, dont elles ne comprennent pas plus le mode de fonctionnement que la langue. […] Leur réseau social se trouve de fait limité aux personnes parlant le mandarin et leurs choix se voient orientés, voire circonscrits, aux ressources « communautaires ». Sur le plan professionnel, cela se traduit par des débouchés extrêmement réduits. Celles qui avaient emporté leurs diplômes universitaires ou leur titre de comptable, pensant travailler dans leur spécialité ou faire du commerce, doivent réviser leur projet. Elles n’ont d’autres solutions que de s’adresser à des employeurs chinois.

8Ce marché du travail auquel elles peuvent accéder est dominé par des Chinois en provenance du Sud de la Chine, pour l’essentiel originaires de la région de Wenzhou […]. Si un grand nombre d’entre eux sont également sans papiers et travaillent dans des conditions particulièrement pénibles, ceux qui sont arrivés de longue date ont souvent bénéficié d’une régularisation, et ont ouvert une petite entreprise dans les secteurs de la restauration, de la confection ou, plus récemment, du bâtiment. Ils trouvent auprès des derniers arrivants en situation irrégulière une main-d’œuvre flexible et bon marché qu’ils payent bien en dessous des normes légales. Or, on observe, sur ce marché informel, une division sexuelle du travail à laquelle s’ajoute une forte préférence communautaire favorisant les Chinois du Sud. Des clivages intra-ethniques se manifestent par une discrimination des derniers arrivés en provenance du Nord, qui concerne plus particulièrement les femmes (Lieber 2007). Les Wenzhou disent de ces migrants du Nord qu’ils ne savent pas « travailler à la dure ». Ainsi, si les hommes du Nord peinent à se faire embaucher, les femmes n’ont souvent accès qu’à trois types d’emplois, tous précaires et sous-payés, dans la confection, la restauration ou la domesticité (Gao et Poisson 2005). Qui plus est, avec l’intensification de la lutte contre le travail clandestin dans les deux premiers secteurs, les employeurs sont de plus en plus réticents à embaucher des personnes sans papiers. Moins exposés aux contrôles policiers, les emplois de nourrice et de bonne à tout faire au domicile privé d’employeurs chinois sont donc le principal débouché des femmes du Nord. Diplômées du secondaire voire de l’université, elles sont recherchées pour leur maîtrise du mandarin, qu’elles sont censées transmettre aux enfants de leurs employeurs, qui, moins scolarisés, ne parlent souvent qu’un dialecte de Chine du Sud.

9Cependant, dans ces emplois en live-in qui impliquent de résider au domicile de l’employeur, les conditions sont décrites comme relevant de l’exploitation. Les femmes estiment être corvéables à merci. Pour un salaire moyen de 400 à 600 euros par mois sans jour de repos garanti, elles doivent s’occuper des enfants, nettoyer la maison, faire les courses et la cuisine, la lessive et le repassage. Ces tâches sont étendues au commerce de leur employeur si celui-ci en possède un. Les femmes racontent qu’elles peuvent être réveillées au milieu de la nuit pour faire à manger à leurs patrons. À la lourdeur des tâches elles-mêmes s’ajoutent des humiliations quotidiennes et un mépris qu’elles trouvent insupportables. […]

10Les domiciles des employeurs sont peu perméables aux réglementations françaises en matière d’emploi et les nourrices n’ont souvent guère de droits individuels : elles ne peuvent pas sortir, n’ont pas de jour de congé fixe, voire même n’ont pas le droit de recevoir des coups de téléphone. En somme, elles n’ont ni temps ni espace personnel, et sont considérées comme étant en permanence en service. À cela s’ajoute une dimension plus symbolique : ces femmes sont confrontées à un dramatique renversement des hiérarchies puisqu’elles se retrouvent embauchées par des patrons d’origine rurale qu’elles estiment « inférieurs » et moins éduqués qu’elles. Qui plus est, ce travail est très précaire, puisque les employeurs peuvent les remercier du jour au lendemain. Mais si dures que soient ces conditions de travail, cet emploi chez les Wenzhou représente la plupart du temps leur seul débouché et la concurrence est forte. Il arrive de plus en plus souvent que certaines femmes ne trouvent pas de travail pendant plusieurs mois et soient forcées de vivre sur leurs économies. Or, la faiblesse de leur assise économique constitue une difficulté supplémentaire. Elles se retrouvent en France sans le sou et leur marge de manœuvre est d’autant plus réduite.

Les usages de la sexualité comme ressource migratoire

  • 2 Voir, par exemple, le cas des migrantes roumaines en Italie analysé par Weber (2006).

11Dans cette situation où elles se découvrent démunies, c’est souvent vers les hommes que ces migrantes chinoises se tournent en dernier recours pour trouver un soutien. « Trouve-toi quelqu’un », conseillent souvent les plus anciennes aux nouvelles arrivées. De fait, ces femmes qui se dépeignent comme d’honnêtes épouses fidèles à leur mari, le plus souvent choisi par leurs parents, et qui disent n’avoir connu en Chine d’autres hommes que lui, multiplient le nombre de leurs partenaires une fois en France. Qu’ils soient Chinois, avec ou sans papiers, ou Français, tous ces hommes représentent aux yeux des migrantes un espoir d’améliorer tant soit peu leur situation. Comme d’autres femmes en situations juridique et économique précaires2, les liens intimes que développent les Chinoises du Nord à Paris fonctionnent comme de véritables garanties sur l’avenir. On assiste donc à une sorte d’instrumentalisation de la sexualité à des fins d’intégration sociale.

12Au-delà de la diversité des parcours, nous avons repéré trois types d’arrangements économico-sexuels. […] Le terme arrangement est choisi ici volontairement, car il reflète bien l’idée d’une adaptation à un contexte déterminant défavorable. Boltanski (2004) considère l’arrangement comme une forme de compromis entre deux tensions qui permet de conférer une légitimité aux pratiques. Dans le même ordre d’idée, la notion d’arrangement économico-sexuel permet de souligner, dans un contexte qui les dépasse, la capacité d’action de nos interlocutrices qui, bien que réduite, reste tout de même effective. […]

« Les couples de Paris » : […] les petits arrangements entre compatriotes

13Ces relations apparaissent moins comme l’indication d’une émancipation sexuelle et affective des femmes chinoises au cours de leur parcours migratoire que la réaffirmation des rôles de genre traditionnels. Les hommes, comme Monsieur Chang, sont explicites : leurs attentes sont d’ordre domestique (et, ce faisant, sexuel). « J’ai besoin, je travaille dur, je suis fatigué, j’ai besoin d’aide, faire la cuisine, laver le linge, faire le ménage. » La dimension affective tient souvent une place plus importante dans le discours des femmes. « C’est pour s’entraider », « pour que quelqu’un t’attende quand tu rentres le soir », « pour faire comme une famille », explique Madame Li. La dimension financière n’est pour autant pas absente de l’échange puisque, comme le rappelle Madame Wu, « les femmes font ça pour économiser les frais de loyer ». C’est souvent l’homme qui paye les frais quotidiens tels que les dépenses de logement ou de nourriture. Cet échange d’argent peut aussi prendre la forme d’une rétribution pour l’aide apportée. Les plus jolies demandent même, selon Madame Wu, des « frais de vie » à hauteur de 300 à 500 euros par mois. D’autres, au contraire, comme Madame Li, se targuent de n’avoir jamais dépensé un centime des revenus de leur partenaire.

14Les relations sont parfois bonnes, voire meilleures qu’avec le conjoint en Chine. Certains insatisfaits se séparent au bout de quelques mois, d’autres restent en couple durant tout leur séjour. Cependant, il est fort rare que cela débouche, comme dans le cas de Madame Tan qui a accouché d’un deuxième enfant, sur la formalisation de la relation par un mariage ou une naissance. Selon Madame Shao, ce serait « ajouter du verglas sur de la glace », autrement dit aggraver les difficultés. Les migrants, en particulier ceux qui ne sont pas déjà divorcés au pays, veillent à ce que la relation n’empiète pas sur la seule famille considérée comme légitime : celle de Chine. La gestion de l’argent comme des projets à moyen et long termes demeure séparée. Les couples de Paris représentent donc une forme d’échange économico-sexuel. En échange de services domestiques, sexuels et affectifs, les femmes peuvent économiser sur les frais de vie et envoyer ainsi plus d’argent à leur famille restée au pays.

« Chercher un Français » : les couples mixtes

15La volonté d’engagement vis-à-vis de partenaires français peut sembler tout autre, les femmes espérant à terme, outre régler leurs problèmes de papiers, parvenir à fonder une nouvelle famille, ce qui suppose de « trouver un étranger ». Le fait de franchir la barrière symbolique de la « communauté » chinoise marque une évolution significative du projet migratoire en le réorientant sur la France et oblige à repenser les relations avec la Chine. La majorité des femmes n’avaient pas envisagé de se marier en France avant leur départ. C’est confrontées aux difficultés de leur vie en France, et parce qu’elles espèrent que l’obtention d’un permis de séjour leur donnera accès à un travail légal et mieux rémunéré, qu’elles se résignent à tenter la seule voie leur ouvrant un droit à être régularisées : le mariage avec un Français. En ce sens, on peut trouver certaines similarités avec les « couples de Paris ».

  • 3 On retrouve le même type d’imaginaire chez les prostituées dominicaines qui espèrent se marier avec (...)

16[…] Beaucoup de migrantes chinoises font l’analyse que seul le mariage leur permettra de réaliser les objectifs qu’elles se sont fixés, tout en leur assurant une régularisation. Il offre enfin une issue à la peur permanente de se faire arrêter et expulser, et la possibilité de trouver, une fois leur titre de séjour en poche, un meilleur emploi, dans l’idéal en dehors du marché ethnique chinois ou, à défaut, de se trouver en position de négocier de meilleures conditions de travail et une rémunération plus élevée. Les plus romantiques prêtent aux hommes occidentaux toutes les vertus dont elles estiment que leurs compatriotes masculins sont a contrario dépourvus. Dans l’imaginaire de ces migrantes, les Français sont bien plus respectueux, incapables d’infidélité ou de violence conjugale, et moins susceptibles de dilapider la fortune familiale au jeu3. Mais, pour d’autres femmes, la romance n’a pratiquement aucune place dans leur décision de se marier. Ce sont au contraire des considérations « pragmatiques », au sens trivial du terme, qui expliquent l’augmentation du nombre de femmes optant pour le mariage. Pour elles, c’est un moyen d’obtenir des papiers et de sortir de la clandestinité même si elles sont nombreuses à dire ne pas vouloir faire de « faux mariage », ni de « tromperie aux papiers » et à rester dans ces unions conjugales peu épanouissantes. Le durcissement de la répression des immigrés clandestins accentue ce phénomène puisque les autres possibilités de régularisation sont pratiquement exclues, ce qui tend à reconfigurer en profondeur les parcours de migrants adultes, avec un impact considérable sur leur intimité.

17Aussi ont-elles recours à des amies déjà mariées avec un Français ou à des agences matrimoniales pour rencontrer un fiancé potentiel. Ces deux services sont payants. Les premières jouent symboliquement et souvent abusivement le rôle de garantes de la « qualité » des deux partenaires et peuvent demander jusqu’à 1 000 euros à la femme si le mariage est conclu. Les « agences de présentation » sont beaucoup moins impliquées et se contentent, comme en Chine, de donner une liste de contacts accompagnés d’une photo, d’une description succincte des personnes et de leurs numéros de téléphone. Les cotisations des hommes sont bien plus élevées que celles des femmes. Créées par des couples mixtes, ces agences se sont spécialisées dans ce marché matrimonial fondé sur des attentes distinctes. Les migrantes sans papiers chinoises ont « besoin » de voir leur situation être régularisée par le mariage quand certains des hommes occidentaux, relayant des stéréotypes raciaux, voient dans les femmes asiatiques des femmes plus traditionnelles et dociles que les femmes locales. […] Des hommes relativement défavorisés dans l’échelle sociale négocient une nouvelle sorte de capital : leur nationalité potentiellement pourvoyeuse de papiers ou leur carte de séjour. Ils peuvent ainsi bénéficier des services domestiques et sexuels de femmes bien plus jeunes et jolies, qu’ils ne pourraient pas rencontrer sur le « marché » matrimonial national. […]

18Ce phénomène de distorsion influence les relations entre les partenaires. Au sein des couples établis, les relations de pouvoir sont souvent à l’avantage des hommes, qui imposent leurs modes de vie et entretiennent des hiérarchies de genre qui leur sont favorables. Les femmes semblent disposer de peu de marge de négociation en ce qui concerne la répartition des tâches domestiques, l’usage de l’argent ou la fréquence des relations sexuelles. […]

19Il existe […] des temporalités divergentes entre les partenaires : beaucoup d’hommes penchent pour une cohabitation éternelle alors que les femmes, elles, sont pressées de se marier. Elles vivent en effet sous la menace d’une arrestation et souhaitent pouvoir voyager librement pour revoir leur enfant ou leur famille. […]

20Finalement, l’engagement envers un partenaire français, s’il aboutit parfois à un mariage que les femmes considèrent comme réussi, représente la plupart du temps une forme d’échange économico-sexuel fondé sur un malentendu et des attentes réciproques divergentes. Ici, la sexualité n’est pas une « prestation » directement rémunérée, mais la relation implique des cadeaux et une aide financière sporadique. Ainsi, comme dans les relations entre des hommes âgés italiens et des femmes d’Europe de l’Est, décrites par Serge Weber, ces hommes n’ont pas « recours à la marchandisation directe de la prestation sexuelle : ils l’enveloppent d’une cordialité et d’une domesticité plus “respectables”. [Ils] se comporte[nt] en bienfaiteur[s] d’une femme qu’il[s] imagine[nt] être en position sociale inférieure, alors qu’il [s] profite[nt] surtout du différentiel socioéconomique entre les deux pays » (2006, 51).

« Le faire » : la prostitution

21Dans l’imaginaire collectif, la formation d’un couple, qu’elle soit avec un compatriote ou avec un « étranger », ne peut nullement être comparée à la prostitution. « Le faire », comme disent nos interlocutrices qui évitent soigneusement les terminologies explicites liées à la sexualité tarifée, représente une activité extrêmement stigmatisée (Pheterson 2001). Pour autant, la description des représentations et de quelques pratiques laisse penser que les frontières de la prostitution ne sont pas si évidentes.

22C’est une diminution importante de ses revenus et un divorce qui ont décidé Madame Zhou, une commerçante au train de vie confortable, à partir s’installer à l’étranger et y refaire sa vie. […] Elle pensait faire du commerce et était prête à travailler dur. C’est donc la désillusion lorsque, à son arrivée, elle est refusée dans la confection et ne trouve d’autre travail que celui de nourrice, un véritable déclassement à ses yeux. Les conditions d’emploi et le mépris affiché par ses patrons successifs aggravent son sentiment d’humiliation et elle démissionne à trois reprises. À ses yeux, ce travail à domicile 24h/24, avec un seul jour de congé mensuel, entrave la réalisation de son projet migratoire. « […] Je veux étudier le français… Je veux aller dans une agence matrimoniale. Si je fais un travail de nourrice, je suis complètement enfermée. Je ne peux pas sortir, je n’ai pas de liberté. […] »

23De retour dans un dortoir, elle voit ses économies fondre rapidement et se sent dans une impasse. Lorsqu’une amie lui propose de « sortir » avec elle, elle s’y résigne. « Ce n’était pas de gaîté de cœur, mais je n’avais pas le choix. Car je ne trouvais pas de travail […] Il fallait bien manger. » […]

24N’assumant pas vraiment cette activité, elle dit gagner moins de 1 000 euros par mois, qu’elle complète par quelques heures de ménage. Elle espère ainsi pouvoir rencontrer un homme qui veuille bien l’épouser et lui « donner des papiers ». Pour ce faire, elle entretient des relations semi amoureuses avec plusieurs de ses clients, leur expliquant qu’elle n’est « pas professionnelle », que cette activité n’est que « temporaire ». Elle ajoute même qu’elle leur a demandé de ne plus être payée mais que ces derniers insistent et lui donnent toujours de l’argent, « pour l’aider », « pour l’enfant ». […]

  • 4 Pour plus d’informations sur les modes de justification des prostituées chinoises, voir Lieber et L (...)
  • 5 Les contrôles policiers visent officiellement la lutte contre la prostitution et notamment le « rac (...)

25C’est lors des années 1999-2000 que les Parisiens ont découvert les premières Chinoises se prostituant dans la rue. […] Pour la plupart, elles ne correspondent pas aux critères de beauté et de jeunesse dominants. Leur habillement n’a rien de provocant et elles n’ont pas forcément les comportements féminins et séducteurs que l’on pourrait attendre des femmes exerçant cette activité. Manifestement nouvelles dans le milieu, elles frappent par leur manque d’assurance et leur gêne face à cette pratique. D’ailleurs, elles sont nombreuses à ne pas assumer leur activité et à n’en parler qu’à mots couverts4. […] Les dix dernières années ont vu une évolution des modalités de prostitution. En raison de l’augmentation des contrôles policiers devenus de plus en plus drastiques5, les prostituées chinoises ont mis au point plusieurs tactiques (Lévy et Lieber 2008). Les femmes qui attendaient debout sur le trottoir du boulevard de Strasbourg Saint-Denis sont aujourd’hui contraintes de marcher en permanence et de faire semblant d’être de simples passantes. Elles ont d’ailleurs été surnommées par la police « les marcheuses ». Parmi les prostituées chinoises, la discrétion est de mise et se fondre dans le paysage urbain est devenu une véritable tactique. Par leur apparence physique, leur présentation vestimentaire, leur gestuelle ou leur mode d’accroche […], souvent passif, bref toute leur hexis corporelle, elles semblent escamoter les éléments professionnels attachés à la prostitution. Déambulant, un cabas à la main, dans des rues commerçantes, elles ont l’air de femmes ordinaires faisant les courses. […]

26Outre la peur d’être arrêtée, l’apparence non professionnelle de ces femmes s’explique en partie par leur parcours. Se considérant comme des femmes respectables en Chine, elles expliquent qu’elles ne seraient jamais parties si elles avaient su qu’une fois en France, elles seraient contraintes de « faire ça ». Pour elles, cette activité n’est « pas bien », et liée à leur condition de migrantes. […]

  • 6 Cette analyse n’est pas spécifique aux migrantes chinoises et se retrouve auprès des migrantes d’au (...)
  • 7 Nous reprenons dans un tout autre contexte l’expression de Liane Mozère à propos des domestiques ph (...)

27Au-delà de la condamnation morale, ces femmes voient dans la prostitution plusieurs avantages. Elle leur apparaît comme une alternative positive en comparaison de l’emploi de nourrice, dont les conditions de travail fonctionnent comme repoussoir6. Comme pour d’autres populations migrantes, par exemple les femmes latino-américaines en Espagne décrites par Laura Oso Casas, la différence entre les stratégies des domestiques et celles des prostituées tient à la dimension économique, puisque le « travail » sexuel permet théoriquement d’obtenir des ressources rapidement. Toutefois, nos interlocutrices parlent peu des différences en termes de gains, qui ne sont pas négligeables, mais mettent davantage l’accent sur le fait, plus légitime à leurs yeux, de s’affranchir des conditions d’emploi et surtout de la domination et du mépris des employeurs de Chine du Sud. Libérées de cette tutelle, la prostitution leur permet une forme d’autonomie : elles peuvent gérer leur temps et leur argent. « Si aujourd’hui tu n’as pas envie de sortir, tu ne sors pas » explique Madame Liu, pour laquelle cet argument est significatif puisqu’elle a longtemps vécu jours et nuits au rythme de ses employeurs. […] C’est pourquoi les femmes deviennent en quelque sorte des « entrepreneuses d’elles-mêmes »7, des travailleuses indépendantes. Qui plus est, la prostitution auprès d’hommes « étrangers » – c’est-à-dire non Chinois – représente également une possibilité de sortir de l’enfermement communautaire, vécu comme oppressif […]. Selon nos interlocutrices, elle peut ouvrir la voie vers une autre option, non négligeable à leurs yeux : le mariage. La prostitution est en effet vue comme une activité favorisant la rencontre avec des hommes français et donc de potentiels maris. Ainsi, bien qu’elles réprouvent ce « travail », beaucoup de femmes tentent d’y voir un pis-aller « temporaire » pour pouvoir s’en sortir dans l’immédiat et arriver à leurs fins à plus long terme. En un mot, il s’agit, selon elles, d’un moyen efficace de poursuivre l’objectif migratoire.

28Ainsi, si les implications en termes de réputation sont loin d’être semblables, la prostitution peut néanmoins s’interpréter, dans le contexte migratoire chinois en France, comme une forme de réappropriation de leurs destinées par ces femmes – en particulier face à des employeurs chinois qui les exploitent. Afin de faire coïncider leur projet migratoire et la réalité du contexte parisien, les femmes rencontrées estiment de manière pragmatique que la fin justifie les moyens : tout est bon pour pouvoir épargner et remplir les obligations traditionnelles, même les activités peu morales à leurs yeux. Elles gagnent plus que dans tout autre emploi et sont donc en mesure d’envoyer de l’argent à leur famille restée en Chine. […] D’ailleurs, ces femmes sont les premières à rappeler un proverbe chinois selon lequel l’« on rit des pauvres, pas des prostituées ».

Les modalités variables des arrangements économico-sexuels

29Si ces arrangements économico-sexuels représentent tous des usages de la sexualité comme ressource dans une situation précaire, ils n’en sont pas pour autant identiques. Dans les « couples de Paris » ou les couples mixtes, la dimension affective est affichée comme primordiale. Ces deux modalités de formation d’un couple engagent un échange de services domestiques dans lesquels la dimension sexuelle est en quelque sorte comprise. Dans la prostitution, en revanche, l’ordre est inversé, puisque la sexualité a un tarif, et c’est au contraire un rapprochement affectif qui permet d’inclure dans l’échange un service domestique occasionnel (préparation de repas, ménage, visite à l’hôpital, etc.). Le service domestique marque dans ce cas un rapprochement non commercial.

30Qui plus est, les relations de couple entre compatriotes se distinguent des relations avec des « étrangers » puisqu’elles semblent reposer sur des contrats relativement clairs quant à l’aspect temporaire et contextuel de la relation – ce qui ne veut pas dire que celle-ci ne peut pas se prolonger. En revanche, la recherche d’un mari français relève davantage d’une forme entretenue de malentendu où la situation irrégulière des prétendantes au mariage les fragilise. Les rapports de pouvoir se cristallisent autour de la possibilité de fournir ou d’obtenir des papiers et instaurent des relations inégales entre les partenaires. Dans ces conditions, les armes de certaines femmes, mais ce ne sont pas les plus nombreuses, consistent à mettre les maris potentiels en compétition afin de parvenir à leurs fins […]. Pour ces cas, les relations avec les hommes s’apparentent à celles qu’entretiennent les prostituées occasionnelles qui, on l’a vu, nourrissent les mêmes espoirs que les femmes à la recherche d’un conjoint français.

31Il reste que la prostitution est frappée d’un stigmate plus important que les deux autres modalités d’arrangements économico-sexuels (Pheterson 2001). Le regard que les « Chinois de Paris » portent sur ces femmes est d’ailleurs extrêmement sévère. Tous s’accordent à dire que les prostituées nuisent à l’image générale des Chinois en France. Le déshonneur s’étendrait même à l’ensemble de la nation chinoise puisque certains les accusent de « vendre leur propre pays ». […] Ils considèrent nos interlocutrices comme des « mauvaises femmes », des « paresseuses », qui refusent de « travailler à la dure » et veulent gagner de l’argent « facile », niant par là le contexte social qui les pousse à agir de la sorte, ainsi que le savoir-faire nécessaire pour pratiquer cette activité et les risques qu’elle implique. Cette stigmatisation concerne d’ailleurs toutes les Chinoises du Nord à Paris, prostituées ou non, ce qui explique en partie le fait que, pour ces femmes, se prostituer ne change finalement pas grand-chose en termes de réputation, puisque bien avant d’avoir franchi le pas elles sont toutes considérées par les autres Chinois comme des femmes de petite vertu (Lévy et Lieber 2008). […]

Conclusion

32Dans la migration, et en particulier lors de situations de grande précarité, la sexualité devient une véritable ressource alternative pour les Chinoises du Nord à Paris. Selon les divers arrangements économico-sexuels que nous avons recensés, elle leur permet de pallier des conditions d’existence extrêmement précaires, et parfois de résoudre le problème crucial de l’absence de titre de séjour. Face à la fermeture des marchés du travail (français en général et chinois en France), les femmes que nous avons rencontrées ont donc un choix contraint. « Se trouver quelqu’un » leur apparaît comme l’une des rares sinon la seule possibilité pour remédier à leurs difficultés économiques et juridiques. Les femmes qui choisissent de vivre provisoirement avec un compatriote sans papiers ou celles qui recherchent un mari français en vue d’une régularisation effectuent une transaction économico-sexuelle comparable à celle des femmes qui se prostituent dans la rue. La différence tient à ce que le stigmate est beaucoup moins prononcé. Dans les trois cas présentés, les relations entre hommes et femmes se trouvent au croisement de plusieurs éléments : la romance, pour des femmes divorcées dont certaines rêvent de refaire leur vie ; le statut, puisque le mariage est l’un des seuls accès possibles vers une régularisation ; et l’argent, que procurent la vente ou l’échange de la sexualité et qui permet d’affronter les difficultés économiques mais qui est surtout la mesure du succès et du prestige social. Ces trois aspects qui se mélangent ou se succèdent dans les représentations que les femmes ont de leur sexualité tendent à montrer qu’il existe un continuum entre mariage et prostitution. Une telle perspective met à mal la construction dichotomique traditionnelle entre femmes « bien » et femmes « de rien » (Goffman 2002) et révèle en creux le travail de construction normatif qui permet, finalement, de les représenter de façon opposée.

33Lorsqu’on le compare à celui d’autres populations de migrantes qui passent de la domesticité à la prostitution, un tel point de vue incite surtout à réfléchir à la reconfiguration des rapports sociaux de sexe dans la migration, ainsi qu’aux autres rapports de pouvoir qui les traversent. En raison de la division sexuelle et ethnique du travail à l’échelle internationale et de la prégnance de diverses formes de ségrégations sexuées, les femmes immigrées sont majoritairement confinées aux travaux tels que le nettoyage et les services domestiques, qui représentent autant d’activités socialement dévalorisées, considérées comme peu qualifiées et envisagées comme une extension des tâches effectuées par les femmes dans la sphère privée (Catarino et Morokvasic 2005 ; Hochschild et Ehrenreich 2002). Les emplois du care ont ceci de particulier qu’ils impliquent une grande promiscuité et beaucoup d’affect, ce qui tend à éroder les frontières. Pour beaucoup de femmes migrantes, les difficiles conditions qu’implique le travail de domestique sont susceptibles de mener directement à la prostitution (Agustín 2000 ; Robinson 2002). C’est parce qu’elles sont exclues du marché du travail, en tant qu’é-trangères sans papiers allophones et en raison de leur sexe, que leur corps devient l’un des seuls biens qu’elles peuvent marchander. C’est dans la mesure où les rapports sociaux de sexe défavorisent largement les femmes et contribuent à les « sexualiser » que l’usage de leur sexualité devient une ressource pour nos interlocutrices – et non en raison d’une quelconque « nature » dépravée comme tendent à les présenter d’autres Chinois de Paris. Elles sont poussées à entretenir des relations avec des hommes, car, dans ces conditions, ils représentent à leurs yeux l’unique moyen de réconcilier leur situation en France avec leur projet migratoire initial. Ces femmes étant en situation de mobilité sociale défavorable, les inégalités de genre peuvent donc se reproduire (Weber 2006).

  • 8 Extraits de : Lévy, F. et M. Lieber. 2009. La sexualité comme ressource migratoire : les Chinoises (...)

34Il reste que, ce faisant, ces femmes réussissent, dans une certaine mesure, à s’adapter et à jongler avec les contraintes qui sont les leurs – ce que souligne le terme d’arrangement. Si le stigmate est plus fort pour les prostituées qui vendent expressément des services sexuels, l’usage de leur sexualité peut également être considéré comme une forme de réappropriation de leurs destinées : nombreuses sont celles, en effet, qui valorisent le fait de s’affranchir du joug des employeurs de Chine du Sud. Quelles que soient les modalités d’arrangements économico-sexuels décrits, ils leur permettent d’envoyer de l’argent à leur famille restée en Chine ou, dans le cas des femmes qui ont pu être régularisées, de faire venir leurs enfants, et ainsi, en dernier lieu, de légitimer à la fois les raisons de leur départ et les peines endurées en France. Dans un contexte largement défavorable, au regard de leur statut de séjour, de leur provenance régionale, de leur sexe, les femmes que nous avons rencontrées durant notre enquête de terrain ont finalement fait de leur sexualité une ressource qui leur permet d’arriver plus ou moins à leurs fins – à condition bien sûr de considérer, comme elles, que la vie en France n’est qu’une parenthèse ou le seul moyen de s’assurer un avenir convenable, ainsi qu’à leur enfant.8

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Notes

1 Pour avoir davantage de renseignements sur les réformes économiques et la manière dont le changement de modèle productif a déstabilisé les liens sociaux, voir Kernen (2004) et Rocca (2000).

2 Voir, par exemple, le cas des migrantes roumaines en Italie analysé par Weber (2006).

3 On retrouve le même type d’imaginaire chez les prostituées dominicaines qui espèrent se marier avec les touristes occidentaux en vacances dans l’île, escomptant ainsi obtenir par le mariage un visa pour l’Europe, un confort matériel, mais aussi des relations de genre plus équitables (Brennan 2002), ou chez les domestiques roumaines en Italie (Weber 2006).

4 Pour plus d’informations sur les modes de justification des prostituées chinoises, voir Lieber et Lévy (2009).

5 Les contrôles policiers visent officiellement la lutte contre la prostitution et notamment le « racolage passif » ; cependant, il semble que cela se transforme souvent en prétexte pour la lutte contre l’immigration illégale, puisque la plupart des femmes sans papiers interpellées ne sont pas poursuivies pour prostitution mais que leur dossier est requalifié en infraction au séjour. Beaucoup d’entre elles sont expulsées.

6 Cette analyse n’est pas spécifique aux migrantes chinoises et se retrouve auprès des migrantes d’autres nationalités. Voir notamment Agustín (2006), Constable (2006), Lisborg (1999) et Robinson (2002).

7 Nous reprenons dans un tout autre contexte l’expression de Liane Mozère à propos des domestiques philippines à Paris (Mozère et Maury 2002).

8 Extraits de : Lévy, F. et M. Lieber. 2009. La sexualité comme ressource migratoire : les Chinoises du Nord à Paris. Revue française de sociologie. L(4) : 719-746. Intégralité en ligne sur https://www.cairn.info/revue-francaise-de-sociologie-1-2009-4-page-719.htm.

Auteurs

Sociologue, École des hautes études en sciences sociales, France, et Université de Neuchâtel, Suisse

Sociologue, Université de Genève, Suisse

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