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Origine et histoire des hominidés. Nouveaux paradigmes

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Michel Brunet

Présentation de Michel Brunet

Pierre Corvol

Texte intégral

1Cher collègue, Cher Michel Brunet,

2Il existe une longue tradition de recherche et d’enseignement au Collège de France en anthropologie, en paléontologie et en préhistoire, qui traduit l’intérêt de notre institution pour la compréhension des origines de nos ancêtres et de leurs conditions de vie. Vous êtes de ceux qui se sont passionnés pour cette quête. Ne déclariez-vous pas récemment que « vous cherchez des hominidés, comme d’autres cherchent des champignons » ? Il faut de la ténacité et de l’opiniâtré pour balayer le désert et tamiser 700 à 800 tonnes de sable, dites-vous encore, pour trouver un reste exploitable.

3Mais cette obstination est récompensée. Avec votre équipe, vous découvrez dans les années 1990 Abel, un hominidé de 3 millions et demi d’années, en Afrique centrale. Et puis, c’est au tour de Toumaï d’être exhumé, en 2001. Et là, avec cet ancêtre, le doyen actuel de l’espèce humaine, vous doublez d’un coup la longueur des racines de l’humanité car Toumaï a 7 millions d’années, comme vous le montre sa datation au béryllium.

4Vos études apportent d’autres révélations : d’abord, elles repoussent les limites géographiques que l’on assignait à nos ancêtres puisque Toumaï, Sahelanthropus Tchadensis, a été découvert au Tchad, à l’ouest de la vallée du Rift. Ensuite, la reconstitution des environnements sédimentaires révèle qu’il vivait probablement non pas dans un lieu aride mais dans un espace boisé, au bord d’un lac – des conditions qui ont pu favoriser l’évolution de l’homme et qui illustrent les relations complexes entre les premières phases de l’histoire des hominidés et les environnements écologiques où ceux-ci ont vécu.

5Votre carrière s’est d’abord construite à Poitiers où vous dirigez toujours le Laboratoire de géobiologie, biochronologie et paléontologie humaine. Vos travaux sur l’évolution des mammifères, des primates et des hominidés vous ont conduit sur le terrain africain, mais aussi en Irak, en Afghanistan, au Pakistan. Et maintenant vous traquez un ancêtre encore plus lointain, en particulier en Libye.

6C’est cette somme de connaissances objectives de l’histoire de l’humanité que vous nous ferez partager dans le cadre votre chaire de Paléontologie humaine.

7Cher Michel Brunet – le Poitevin, l’Africain et maintenant le Parisien –, nous vous souhaitons la bienvenue !

© Collège de France, 2008

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