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Savants et écrivains

36. Honoré de Balzac, « La Messe de l’athée », La Chronique de Paris, 3 janvier 18361

Texte intégral

  • 1 Cité d’après l’édition publiée sous la direction de Pierre-Georges Castex (La Comédie humaine, Pari (...)

1« La Messe de l’athée » dresse le portrait (et résout l’apparente énigme) du maître d’Horace Bianchon, le chirurgien Desplein. Si ce personnage incarne une forme de clairvoyance clinique, ses paradoxes et ses ambiguïtés convoquent un modèle bien réel : l’anatomiste et chirurgien militaire Guillaume Dupuytren (1777- 1835). Au journaliste Hippolyte Castille qui, dans La Semaine du 4 octobre 1846, lui reprochait le gigantisme de ses personnages, Balzac rétorque d’ailleurs dès le numéro suivant : « Desplein est colossal ? Interrogez autour de vous les gens de la Faculté, tous vous diront qu’ils ont connu l’original ».

  • 1 Allusion aux théories de la médecine hermétique incarnée notamment par le médecin Franz-Anton Mesme (...)
  • 2 Voir note 2, p. 51.
  • 3 Hippocrate (460-356 av. J.-C.), médecin grec et auteur du célèbre « Serment » des médecins ; Galien (...)
  • 4 Le magisme est la religion des anciens Perses, adorateurs du feu. Le portrait de Desplein, comme so (...)
  • 5 Cette « conviction » rejoint celle du marquis de Puységur (1751- 1825) : ce continuateur de Mesmer (...)
  • 6 La suite de la nouvelle nuancera néanmoins cette « impénitence », puisque Desplein fait célébrer de (...)

2Un médecin à qui la science doit une belle théorie physiologique, et qui, jeune encore, s’est placé parmi les célébrités de l’École de Paris, centre de lumières auquel les médecins de l’Europe rendent tous hommage, le docteur Bianchon a longtemps pratiqué la chirurgie avant de se livrer à la médecine. Ses premières études furent dirigées par un des plus grands chirurgiens français, par l’illustre Desplein, qui passa comme un météore dans la science. De l’aveu de ses ennemis, il enterra dans la tombe une méthode intransmissible. Comme tous les gens de génie, il était sans héritiers : il portait et emportait tout avec lui. La gloire des chirurgiens ressemble à celle des acteurs, qui n’existent que de leur vivant et dont le talent n’est plus appréciable dès qu’ils ont disparu. Les acteurs et les chirurgiens, comme aussi les grands chanteurs, comme les virtuoses qui décuplent par leur exécution la puissance de la musique, sont tous les héros du moment. Desplein offre la preuve de cette similitude entre la destinée de ces génies transitoires. Son nom, si célèbre hier, aujourd’hui presque oublié, restera dans sa spécialité sans en franchir les bornes. Mais ne faut-il pas des circonstances inouïes pour que le nom d’un savant passe du domaine de la Science dans l’histoire générale de l’Humanité ? Desplein avait-il cette universalité de connaissances qui fait d’un homme le verbe ou la figure d’un siècle ? Desplein possédait un divin coup d’œil : il pénétrait le malade et sa maladie par une intuition acquise ou naturelle qui lui permettait d’embrasser les diagnostics particuliers à l’individu, de déterminer le moment précis, l’heure, la minute à laquelle il fallait opérer, en faisant la part aux circonstances atmosphériques et aux particularités du tempérament. Pour marcher ainsi de conserve avec la Nature, avait-il donc étudié l’incessante jonction des êtres et des substances élémentaires contenues dans l’atmosphère ou que fournit la terre à l’homme qui les absorbe et les prépare pour en tirer une expression particulière1 ? Procédait-il par cette puissance de déduction et d’analogie à laquelle est dû le génie de Cuvier2 ? Quoi qu’il en soit, cet homme s’était fait le confident de la Chair, il la saisissait dans le passé comme dans l’avenir, en s’appuyant sur le présent. Mais a-t-il résumé toute la science en sa personne comme ont fait Hippocrate, Galien, Aristote3 ? A-t-il conduit toute une école vers des mondes nouveaux ? Non. S’il est impossible de refuser à ce perpétuel observateur de la chimie humaine, l’antique science du Magisme4, c’est-à-dire la connaissance des principes en fusion, les causes de la vie, la vie avant la vie, ce qu’elle sera par ses préparations avant d’être, malheureusement tout en lui fut personnel : isolé dans sa vie par l’égoïsme, l’égoïsme suicide aujourd’hui sa gloire. Sa tombe n’est pas surmontée de la statue sonore qui redit à l’avenir les mystères que le Génie cherche à ses dépens. Mais peut-être le talent de Desplein était-il solidaire de ses croyances, et conséquemment mortel. Pour lui, l’atmosphère terrestre était un sac générateur : il voyait la terre comme un œuf dans sa coque, et ne pouvant savoir qui de l’œuf, qui de la poule, avait commencé, il n’admettait ni le coq ni l’œuf. Il ne croyait ni en l’animal antérieur, ni en l’esprit postérieur à l’homme. Desplein n’était pas dans le doute, il affirmait. Son athéisme pur et franc ressemblait à celui de beaucoup de savants, les meilleurs gens du monde, mais invinciblement athées, athées comme les gens religieux n’admettent pas qu’il puisse y avoir d’athées. Cette opinion ne devait pas être autrement chez un homme habitué depuis son jeune âge à disséquer l’être par excellence, avant, pendant et après la vie, à le fouiller dans tous ses appareils sans y trouver cette âme unique, si nécessaire aux théories religieuses. En y reconnaissant un centre cérébral, un centre nerveux et un centre aéro-sanguin, dont les deux premiers se suppléent si bien l’un l’autre, qu’il eut dans les derniers jours de sa vie la conviction que le sens de l’ouïe n’était pas absolument nécessaire pour entendre, ni le sens de la vue absolument nécessaire pour voir, et que le plexus solaire les remplaçait, sans que l’on en pût douter5, Desplein, en trouvant deux âmes dans l’homme, corrobora son athéisme de ce fait, quoiqu’il ne préjuge encore rien sur Dieu. Cet homme mourut, dit-on, dans l’impénitence finale6 où meurent malheureusement beaucoup de beaux génies, à qui Dieu puisse pardonner.

3[…]

  • 7 « Crébillon père » (1674-1762) était l’auteur de sombres tragédies.
  • 8 Dupuytren avait légué le tiers de sa fortune au roi Ultra Charles X.
  • 9 Le cordon noir renvoie au ruban auquel était suspendue la croix de l’ordre de Saint-Michel (fondé p (...)

4Chez Desplein, la gloire et la science étant inattaquables, ses ennemis s’en prenaient à son humeur bizarre, à son caractère ; tandis qu’il possédait tout bonnement cette qualité que les Anglais nomment excentricity. Tantôt superbement vêtu comme Crébillon le tragique7, tantôt il affectait une singulière indifférence en fait de vêtement ; on le voyait tantôt en voiture, tantôt à pied. Tour à tour brusque et bon, en apparence âpre et avare, mais capable d’offrir sa fortune à ses maîtres exilés qui lui firent l’honneur de l’accepter pendant quelques jours8, aucun homme n’a inspiré plus de jugements contradictoires. Quoique capable, pour avoir un cordon noir9 que les médecins n’auraient pas dû briguer, de laisser tomber à la cour un livre d’heures de sa poche, croyez qu’il se moquait en lui-même de tout ; il avait un profond mépris pour les hommes, après les avoir observés d’en haut et d’en bas, après les avoir surpris dans leur véritable expression, au milieu des actes de l’existence les plus solennels et les plus mesquins. Chez un grand homme, les qualités sont souvent solidaires. Si, parmi ces colosses, l’un d’eux a plus de talent que d’esprit, son esprit est encore plus étendu que celui de qui l’on dit simplement : il a de l’esprit. Tout génie suppose une vue morale. Cette vue peut s’appliquer à quelque spécialité ; mais qui voit la fleur, doit voir le soleil. Celui qui entendit un diplomate, sauvé par lui, demandant : « Comment va l’Empereur ? » et qui répondit : « Le courtisan revient, l’homme suivra ! » celui-là n’est pas seulement chirurgien ou médecin, il est aussi prodigieusement spirituel. Ainsi, l’observateur patient et assidu de l’humanité légitimera les prétentions exorbitantes de Desplein et le croira, comme il se croyait lui-même, propre à faire un ministre tout aussi grand qu’était le chirurgien.

Notes

1 Allusion aux théories de la médecine hermétique incarnée notamment par le médecin Franz-Anton Mesmer (1734-1815) et son magnétisme animal.

2 Voir note 2, p. 51.

3 Hippocrate (460-356 av. J.-C.), médecin grec et auteur du célèbre « Serment » des médecins ; Galien (129-201), médecin et « père » de la pharmacie ; le philosophe Aristote (384-322 av. J.-C.) est aussi l’inventeur d’une « échelle de la nature » dont le classement constituera un modèle pour l’histoire naturelle.

4 Le magisme est la religion des anciens Perses, adorateurs du feu. Le portrait de Desplein, comme souvent chez Balzac, mêle savoir positif et savoir ésotérique.

5 Cette « conviction » rejoint celle du marquis de Puységur (1751- 1825) : ce continuateur de Mesmer avait remarqué que les somnambules magnétisées étaient capables d’émettre des diagnostics pertinents sur elles-mêmes (la majorité était des femmes) ou sur un tiers. Elles « voyaient » alors souvent par l’épigastre.

6 La suite de la nouvelle nuancera néanmoins cette « impénitence », puisque Desplein fait célébrer des messes pour honorer la mémoire de son bienfaiteur, un modeste porteur d’eau auvergnat profondément croyant.

7 « Crébillon père » (1674-1762) était l’auteur de sombres tragédies.

8 Dupuytren avait légué le tiers de sa fortune au roi Ultra Charles X.

9 Le cordon noir renvoie au ruban auquel était suspendue la croix de l’ordre de Saint-Michel (fondé par Louis XI, aboli par la Révolution, rétabli par Louis XVIII, et définitivement supprimé en 1830). Dupuytren portait le cordon noir.

Notes de fin

1 Cité d’après l’édition publiée sous la direction de Pierre-Georges Castex (La Comédie humaine, Paris, Gallimard, coll. « La Pléiade », 1976, t. III, p. 385-388).

© Artois Presses Université, 2015

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