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OpenEdition Books

Sur quoi reposent nos infrastructures numériques ?

 | 
Nadia Eghbal

Histoire et contexte

Une rapide histoire des logiciels publiquement disponibles et de leurs créateurs

Texte intégral

1Bien que nous ayons utilisé « free software » pour désigner des logiciels qui ne coûtaient rien à leurs utilisateurs, il faudrait plutôt employer l’expression « logiciel libre ». Cette expression aux riches connotations fait référence en particulier aux propriétés des licences sous lesquelles les logiciels sont publiés. Les partisans du logiciel libre soulignent le fait que « free » doit être compris sous l’angle de la liberté politique et non sous celui de la gratuité. Parfois, c’est le terme espagnol « libre » qui est utilisé pour marquer cette distinction (à la différence de « gratis », qui signifie gratuit).

2Pendant les années 1970, lorsque les ordinateurs n’en étaient qu’à leurs balbutiements, les développeurs devaient construire leurs propres ordinateurs et écrire eux-mêmes des logiciels adaptés. Les logiciels n’étaient pas encore standardisés et n’étaient pas considérés comme des produits rentables.

  • 1 « ordinateur personnel ». (NdT)

3En 1981, IBM a présenté le « IBM PC » pour « Personal Computer »1, qui a permis au grand public d’accéder au matériel informatique. En quelques années, les ordinateurs construits sur mesure tombèrent progressivement en déclin quand tout le monde se mit à adopter le standard IBM. IBM est ainsi devenu l’ordinateur le plus présent au sein d’un marché fortement fracturé ; en 1986, IBM avait conquis plus de la moitié du marché des ordinateurs personnels.

4Avec la venue de matériel standardisé est apparue la possibilité de créer des logiciels eux-mêmes standardisés. Soudain, tout le monde avait pour objectif de créer un business autour des logiciels. IBM a engagé une société inconnue à l’époque, du nom de Microsoft, pour écrire le système d’exploitation de son nouveau PC. Ce système d’exploitation, MS-DOS, fut publié en 1981. D’autres sociétés lui emboîtèrent le pas, proposant des logiciels sous licences commerciales. Ces licences empêchaient l’utilisateur de copier, modifier ou redistribuer les logiciels.

5Il existe encore aujourd’hui de nombreux logiciels propriétaires comme Adobe Photoshop, Microsoft Windows ou GoToMeeting, par exemple. Alors que ces programmes propriétaires peuvent générer du profit pour les entreprises qui créent et distribuent ces produits, leurs restrictions limitent leur portée et leur diffusion. Toute modification apportée au design ou à la conception du programme doit provenir de l’entreprise elle-même. De plus, les logiciels propriétaires sont chers, ils coûtent souvent plusieurs centaines de dollars et n’autorisent l’acheteur dûment identifié à utiliser qu’une seule et unique copie.

6Naturellement, certains informaticiens se sont sentis préoccupés par la tournure fermée et propriétaire que prenaient les logiciels, estimant que cela nuisait à leur véritable potentiel. Richard Stallman, un programmeur au laboratoire d’intelligence artificielle du MIT, a particulièrement ressenti la nécessité pour le logiciel d’être libre et modifiable.

  • 2 GNU est l'acronyme récursif de GNU's Not Unix (GNU n'est pas Unix). Pour résumer, on peut dire que (...)
  • 3 La Free Software Foundation (en français, la Fondation pour le logiciel libre) est une organisatio (...)

7Au cours des années qui suivirent, comme plusieurs de ses collègues se mettaient à travailler sur des projets de logiciels propriétaires, Stallman considéra qu’il ne pouvait ignorer la situation plus longtemps. En 1983, il a lancé GNU2, un système d’exploitation libre, et ce faisant, a déclenché ce qui est devenu le « mouvement du logiciel libre ». Ce mouvement a galvanisé un groupe de personnes qui croyaient que les logiciels pourraient avoir une plus grande portée et bénéficier à la société si ceux-ci étaient mis librement à disposition. Stallman a fondé plus tard la Free Software Foundation3 en 1985, afin de soutenir GNU ainsi que d’autres projets de logiciels libres.

  • 4 Pour plus de détails sur les quatre libertés du logiciel libre, voir la page « Qu'est-ce que le lo (...)

8La Free Software Foundation définit le logiciel libre comme « un logiciel qui donne à l’utilisateur la liberté de le partager, l’étudier et le modifier ». GNU définit quatre libertés4 associées à de tels logiciels ;

9Un programme est un logiciel libre si vous, en tant qu’utilisateur de ce programme, avez les quatre libertés essentielles :

  • la liberté d’exécuter le programme comme vous voulez, pour n’importe quel usage (liberté 0) ;
  • la liberté d’étudier le fonctionnement du programme, et de le modifier pour qu’il effectue vos tâches informatiques comme vous le souhaitez (liberté 1) ; l’accès au code source est une condition nécessaire ;
  • la liberté de redistribuer des copies, donc d’aider votre voisin (liberté 2) ;
  • la liberté de distribuer aux autres des copies de vos versions modifiées (liberté 3) ; en faisant cela, vous donnez à toute la communauté une possibilité de profiter de vos changements ; l’accès au code source est une condition nécessaire.

10Le mouvement du logiciel libre a été et continue d’être profondément engagé dans la défense d’intérêts sociaux. En 1998, lorsque Netscape libéra le code source de son navigateur populaire, le débat commença à passer de la politique à la technologie.

11Certains technologues pensaient que se concentrer sur les bénéfices pratiques des logiciels libres permettrait de diffuser le message associé à un public plus large.

12Ils ont par exemple souligné que le logiciel libre était moins cher à créer et qu’il permettait d’obtenir une meilleure qualité, car le public pouvait trouver des bugs et contribuer en proposant des correctifs. Ce type de pragmatisme se détachait de l’obligation morale exprimée par Stallman et ses partisans quant à l’obligation de promouvoir le logiciel libre. Ces technologues se sont réunis à Palo Alto pour une séance de discussion stratégique.

13Christine Peterson, une spécialiste des nanotechnologies5 qui était présente, suggéra l’expression « open source ».

  • 6 L'Open Source Initiative est une organisation dévouée à la promotion des logiciels open source. Pl (...)

14Peu de temps après, deux personnes qui assistaient aussi à cette rencontre, Bruce Perens et Eric Raymond, créèrent l’Open Source Initiative6.

15Un logiciel dont le code source est disponible publiquement sera qualifié d’« open source ». C’est un peu comme avoir une voiture et être capable d’ouvrir le capot pour apprendre comment elle fonctionne plutôt que d’avoir le moteur verrouillé et inaccessible. Les licences open source incluent toujours des clauses qui permettent au public d’utiliser, de modifier et de redistribuer le code. Sous cet angle, il n’y a pas de différence juridique entre les licences libres et les licences open source. En fait, certains font référence à l’open source comme une campagne de publicité pour le logiciel libre.

16Cependant, la distinction la plus importante entre ces mouvements reste la culture qu’ils ont fait naître. Le mouvement du logiciel open source s’est écarté des aspects sociopolitiques du mouvement du logiciel libre pour se concentrer sur les bénéfices pratiques du développement logiciel et encourager des applications créatives et commerciales plus larges. À ce propos, Stallman a écrit : « L’open source est une méthodologie de développement ; le logiciel libre est un mouvement de société. »

  • 7 Eric Raymond est un promoteur de l'open source. Son livre La cathédrale et le bazar, traduit en fr (...)

17Bien que « logiciel libre » et « logiciel open source » soient souvent discutés ensemble, ils sont politiquement distincts, le premier étant plus étroitement lié à l’éthique et le second au pragmatisme (dans la suite de cet ouvrage, on utilisera l'expression open source afin de souligner son rôle essentiel dans l’infrastructure logicielle). L’open source a ouvert un espace permettant l’émergence de différents styles et façons de développer du logiciel, libérés des complexités éthiques. Une organisation peut rendre son code public, mais n’accepter des changements que de certains contributeurs. Une autre organisation peut exiger que le code soit développé en public et accepter des changements de n’importe qui, de manière à ce que davantage de personnes puissent prendre part au processus. En 1997, Eric Raymond a écrit un essai influent, intitulé La cathédrale et le bazar7 (publié plus tard sous la forme d’un livre, en 1999), qui explore ces divers modes de développement.

18Aujourd’hui, l’open source s’est répandu dans le monde du logiciel pour un certain nombre de raisons, liées à la fois à l’efficacité et au coût. C’est aussi comme cela qu’est bâtie une bonne partie de notre infrastructure numérique. Nous avons discuté de la façon dont la disponibilité de ces logiciels a bénéficié à toute la société, mais l’open source a aussi beaucoup apporté à ses créateurs.

L’open source revient moins cher à créer

19Avant que les logiciels open source n’existent, les entreprises high-tech considéraient les programmes comme n’importe quel autre produit payant ; une équipe d’employés développait le produit en interne qui était ensuite vendu au grand public. Ce qui représentait un modèle économique très clair, mais impliquait aussi des coûts de développement accrus. Les logiciels propriétaires nécessitent une équipe payée à plein temps pour assurer le développement, ce qui inclut des développeurs, des designers, des commerciaux et des juristes. Il est bien moins coûteux de simplement confier le développement à une communauté de développeurs bénévoles qui conçoivent et assurent la maintenance du produit.

L’open source est plus facile à diffuser

20On a plus envie d’adopter un logiciel dont l’usage est gratuit et de le modifier, plutôt qu’un logiciel dont la licence coûte des centaines de dollars et qui a été développé dans une boîte noire. Non seulement les développeurs vont vouloir l’utiliser sans frais, mais ils pourraient même inciter leurs amis à l’utiliser eux aussi, ce qui va amplifier sa diffusion.

L’open source est plus ouvert à la personnalisation

21Les logiciels open source sont copiables et adaptables aux besoins de chacun, avec différents degrés de permission. Si un développeur veut améliorer un logiciel existant, il ou elle peut copier le projet et le modifier (une pratique appelée « forker » en franglais).

22Beaucoup de projets à succès ont commencé comme une modification de logiciels existants, par exemple WordPress (gestionnaire de contenu utilisé par 23 % des sites web dans le monde), PostgreSQL (l’une des bases de données parmi les plus populaires et dont l’adoption est croissante dans le monde entier), Ubuntu (un système d’exploitation) et Firefox (un des navigateurs web parmi les plus populaires). Dans le cas de WordPress, le logiciel a été forké depuis un projet existant appelé b2 (aussi connu sous le nom de cafelog). Deux développeurs, Matt Mullenweg et Mike Little, ont décidé qu’ils souhaitaient une meilleure version de b2 et ont donc forké le projet.

23Mullenberg a choisi de copier b2, plutôt qu’un autre projet appelé TextPattern, car les licences b2 étaient plus permissives. Son idée d’origine, de 2003, est décrite ci-dessous ;

Que faire ? Bon, TextPattern ressemble à tout ce que je rêve d’avoir, mais ça n’a pas l’air d’être sous une licence suffisamment en accord avec mes principes. Heureusement, b2/cafelog est sous GPL GNU General Public Licence, une licence de logiciel libre, ce qui veut dire que je peux utiliser les lignes de code existantes pour créer un fork […] Ce travail ne sera jamais perdu, car si je disparais de la surface de la Terre dans un an, le code que j’aurai écrit sera entièrement accessible à tous ; et si quelqu’un d’autre veut poursuivre le travail, libre à lui.

24Si le logiciel était développé dans un environnement fermé et propriétaire, les développeurs n’auraient aucune possibilité de le modifier, à moins de travailler dans l’entreprise propriétaire. S’ils essayaient de réaliser leur propre version qui imite l’original, ils s’exposeraient à des poursuites en lien avec la propriété intellectuelle. Avec les logiciels open source, le développeur peut simplement modifier le logiciel lui-même et le distribuer publiquement, comme l’a fait Mullenweg. Les logiciels open source permettent ainsi une prolifération rapide des idées.

L’open source facilite l’adaptation des employés

25Il faut du temps pour étudier une ressource logicielle, qu’il s’agisse d’un nouveau langage de programmation ou d’un nouveau framework. Si toutes les entreprises utilisaient leurs propres outils propriétaires, les développeurs auraient moins envie de changer d’entreprise, parce que leurs compétences techniques ne seraient applicables que sur leur lieu de travail actuel.

26Il leur faudrait encore une fois apprendre à utiliser les outils propres à leur nouveau lieu de travail.

27Quand les entreprises utilisent la technologie open source, un développeur détient un ensemble de compétences réutilisables, ce qui lui donne plus de liberté pour travailler là où il le souhaite. Par exemple, de nombreuses entreprises utilisent le même langage de programmation Ruby pour leurs logiciels. De plus, si leur produit lui-même est open source, la production appartient autant au développeur qu’à l’entreprise. Ce dernier peut emporter son travail avec lui s’il décide de la quitter (alors qu’il pourrait par exemple être au contraire limité par une clause de confidentialité si le code était propriétaire).

28Tous ces bénéfices offrent plus de moyens d’action aux employés que si ces derniers avaient eu affaire à un logiciel propriétaire. De nos jours, de nombreuses entreprises mettent en avant leur utilisation de logiciels open source comme tactique de recrutement, parce que cette utilisation favorise le développeur.

L’open source est potentiellement plus stable et plus sûre

29Théoriquement, quand un projet de logiciel a de nombreux contributeurs et une communauté florissante, le code devrait être moins vulnérable aux failles de sécurité et aux interruptions de service. En effet, dans ce cas, on devrait avoir plus de personnes révisant le code, cherchant des bugs et résolvant tous les problèmes repérés. Dans un environnement de logiciel propriétaire au contraire, seule l’équipe en charge du développement du code verra ce dernier. Par exemple, au lieu de 20 personnes pour examiner le code d’Oracle, un projet open source populaire pourrait avoir 2 000 volontaires qui recherchent les failles du code (remarquons que cette croyance n’est pas toujours en accord avec la réalité, et a parfois créé le problème inverse ; on a pu surestimer le nombre de personnes vérifiant des logiciels open source, alors même qu’en réalité personne n’en prenait la responsabilité. Nous y reviendrons dans une prochaine section).

30Le logiciel open source a clairement certains avantages. Comment ces projets s’inscrivent-ils collectivement dans un écosystème plus large ?

Notes

1 « ordinateur personnel ». (NdT)

2 GNU est l'acronyme récursif de GNU's Not Unix (GNU n'est pas Unix). Pour résumer, on peut dire que GNU est la version libre du système d'exploitation UNIX (qui lui n'est pas libre). Voir le site gnu.org.

3 La Free Software Foundation (en français, la Fondation pour le logiciel libre) est une organisation à but non lucratif. Pour en savoir plus, voir l'article sur Wikipédia ou le site de la Free Software Foundation sur fsf.org.

4 Pour plus de détails sur les quatre libertés du logiciel libre, voir la page « Qu'est-ce que le logiciel libre ? », sur le site de la Free Software Foundation, gnu.org.

5 Les nanotechnologies selon Wikipédia.

6 L'Open Source Initiative est une organisation dévouée à la promotion des logiciels open source. Plus d'infos sur la page Wikipédia et sur le site de l'Open Source Initiative, l'OSI.

7 Eric Raymond est un promoteur de l'open source. Son livre La cathédrale et le bazar, traduit en français par Sébastien Blondeel, est disponible en ligne sur linux-france.org.

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