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Inquisition et société au Mexique

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Solange Alberro

Résumés

Texte intégral

1El tribunal de la Inquisición que sucedió a las inquisiciones monástica y episcopal abarcó todo el período colonial, 1571 - 1820; nos abocamos a su estudio sólo durante los siglos xvi-xvii, en que tuvo su mayor actividad. El tribunal novohispano es de los pocos — junto con los de Cuenca, Valencia, Toledo y tal vez el de Canarias — que conserva la casi totalidad de sus archivos; su naturaleza explica el esquema del presente trabajo. En efecto, mientras los procesos corresponden a una actividad institucional, que revela los proyectos, propósitos y estrategia del aparato en sí y más allá de la política imperial en la que se integra, las denuncias, que surgen de la masa del pueblo, manifiestan en cambio una situación local en sus dimensiones socioeconómicas. Por tanto, hemos optado por estudiar en un primer momento el aparato inquisitorial, sus hombres, normas y códigos, luego su actividad y finalmente la vida carcelaria, que articula la praxis inquisitorial con el contexto colonial. La segunda parte, dedicada a la sociedad virreinal, consta de tres estudios regionales: dos sobre regiones mestizas rurales y uno que concierne a Zacatecas dominada por la mina. Pasamos luego a analizar las características de dos grupos específicos, los criptojudíos y los negros y mulatos. Un aspecto de la condición femenina, a través de la aventura inquisitorial de tres falsas beatas, viene a completar esta serie monográfica. Finalmente, intentamos de nuevo percibir la totalidad del fenómeno que nos interesa al entretejer varios factores explicativos en una secuencia cronológica que da cuenta de la gran persecución que afectó a los judaizantes entre 1642 y 1649 y que corresponde al período de mayor actividad del tribunal en todo el período colonial.

2Las fuentes primarias consultadas son las del Archivo General de la Nación (México) y las del Archivo Histórico Nacional (Madrid).

3Hemos dedicado una importancia particular a las dos visitas realizadas a mediados del siglo xvii al tribunal por los inquisidores Sáenz de Mañozca y Medina Rico, por proporcionar una información muy valiosa en la medida en que proviene del aparato mismo y otorgamos el mayor interés a las “conversaciones de cárceles”, tan abundantes como ricas y que extrañamente no fueron utilizadas hasta la fecha por los historiadores.

4El tribunal mexicano fue fundado, como los otros dos americanos, el de Lima y el de Cartagena de Indias, en un momento en que la institución entraba en una decadencia irremediable y paulatina en la misma península. Integrado en el Secretariado de Aragón, de menor rango que el de Castilla, consta de dos inquisidores, un fiscal y los auxiliares imprescindibles; apoyado por los comisarios en todas las provincias, este tribunal debe vigilar un distrito que abarca a todo el virreinato, buena parte de América Central, Nuevo México y las islas Filipinas, o sea, unos 3 000 000 km2 aproximadamente, separados y entrecortados de un sinfín de obstáculos naturales. Las tres cuartas partes de la población — los indígenas - quedan fuera de la jurisdicción inquisitorial y los demás, unos 450 000 individuos, españoles, europeos, castas en general, constituyen una masa heterogénea, dispersa y a menudo superficialmente cristianizada, incapaz de cooperar adecuadamente en la labor inquisitorial mediante la identificación de los delitos, su denuncia y la vigilancia mutua consiguiente.

5Por otra parte, la distancia con la metrópoli impone un relajamiento del control de la Suprema — organismo central y superior — sobre el tribunal mexicano a la vez que refuerza sus lazos y dependencia con las autoridades locales y los grupos de presión.

6Los inquisidores aparecen como funcionarios medianos, tanto por su formación, sus dotes personales como por su moralidad, deseosos de forjarse un destino en la carrera colonial, considerada como de segunda categoría en relación con la metropolitana.

7Su inercia, eventual incompetencia y corrupción se deben ante todo a la imposibilidad objetiva de llevar a cabo su misión, tomando en cuenta las peculiaridades del contexto americano. Para ellos y la mayoría de sus auxiliares, la institución inquisitorial tiende a convertirse en medio para lograr fines personales.

8Durante el período considerado aquí, se registraron unos 11 000 trámites inquisitoriales que abarcan procesos, denuncias, testimonios, etc.; poco menos de 2 000 corresponden a procesos propiamente dichos. Con un promedio anual de 15 procesos, el tribunal mexicano parece haber desempeñado una actividad mediana, si lo comparamos con sus homólogos peninsulares. Aunque la proporción de delitos religiosos menores (blasfemias, reniegos, irreverencias diversas, etc.) y los de magia y hechicería es sensiblemente la misma que en la metrópoli, la originalidad de la situación delictiva en Nueva España es patente: mientras la herejía es poco frecuente, las faltas sexuales (bigamia y solicitación propia de los eclesiásticos) rebasan con mucho los promedios peninsulares. El contenido preciso de los delitos patentiza asimismo la peculiaridad colonial: el reniego que cometen los esclavos, la bigamia como respuesta a las contingencias coloniales, el uso de hierbas alucinógenas, la ventriloquia de los africanos...

9Se puede vislumbrar una repartición étnica y social de los delitos: la herejía es propia de los portugueses (judaizantes), españoles y europeos en general; la bigamia prevalece entre los españoles primero y luego entre las castas; los esclavos reniegan con frecuencia y las mujeres, sobre todo las de casta, se entregan a las prácticas mágico-hechiceriles. Existe cierta tendencia por parte de los funcionarios a asumir actitudes rebeldes e irreverentes para con las cosas de la religión y los ambulantes (arrieros, vaqueros, etc.) parecen escapar a cualquier control.

10Las sentencias consisten comúnmente en una combinación de penas espirituales con castigos temporales y la hoguera no constituyó un recurso frecuente: de 34 a 37 individuos fueron relajados en persona mientras de 96 a 107 lo fueron en estatua, durante el período considerado, que resulta ser el de mayor actividad de todo el período colonial. El procedimiento inquisitorial, pese a sus peculiaridades, se inscribe obviamente dentro de una tradición jurídica global y una estrategia imperial determinada en la que, sin dejar de tener sus fines y medios propios, desempeña un papel represivo cuando puede y las más de las veces, normativo y sobre todo catalizador de las emociones populares.

11En el Descenso a los infiernos, nos asomamos, gracias a las “comunicaciones de cárceles” a la vida en los calabozos inquisitoriales. Ahí es donde descubrimos la realidad del funcionamiento inquisitorial — entre el proyecto declarado y el peso de las contingencias — y los resortes de una sociedad. La imprudencia de los reos ligada a la delación espontánea e inducida y a la presencia de un submundo servil ponen al descubierto una humanidad reducida a sus valores fundamentales — Dios, el amor, el honor, la carne, la codicia, etc. — junto con las debilidades y lacras de una sociedad de Antiguo Régimen, y además, colonial.

12En la segunda parte del trabajo, se analizan dos crisis manifestadas en Celaya a través de numerosas denuncias y de un voluminoso proceso por lo que se refiere a Tepeaca. En estas prósperas comunidades rurales y de fuerte implantación española, el fenómeno inquisitorial permite descubir un proceso de reajustes socioeconómicos en el primer caso y una redistribución de poderes en el segundo. En cambio, la lejana Zacatecas, poco sometida a los aparatos de control y en particular a la Inquisición, presenta una situación delictiva muy heterogénea y parcialmente incoherente. Se deduce por tanto que ahí donde el Santo Oficio llega a tener influencia, su acción resulta ser catalizadora de las tensiones y frustraciones profundas de una colectividad, a las que ofrece el cauce y la formalización de un delito tipificado, mientras que allí donde su impacto es débil, como en Zacatecas, la violencia tiende a expresarse de manera individual y anómica. En este sentido, el desempeño inquisitorial aparece como moderador y estabilizador.

13Los dos grupos que retienen luego nuestra atención, los criptojudíos y los africanos, son aquí estudiados según la problemática de su integración al medio y sociedad colonial. Si los judaizantes abordaron el continente americano en forma voluntaria, si objetivamente forman parte del grupo dominante y si rechazan conscientemente la integración que amenazaría su identidad cultural, los africanos traídos a la fuerza al nuevo mundo ocupan el último lugar en la escala social y buscan la integración como único medio de supervivencia individual. El Santo Oficio aprovecha las debilidades internas del grupo de los judaizantes para destruirlo como tal cuando las circunstancias lo propician y resulta ser el testigo y a veces el cómplice involuntario de los africanos en su proceso de integración. Nuevamente, el peso del contexto colonial se deja sentir: los ministros inquisitoriales llegan eventualmente a participar de una solidaridad de casta con los primeros y se hallan ante una contradicción al tener que enjuiciar a los segundos a la vez como amos esclavistas y representantes de una ideología que postula la libertad y responsabilidad del sujeto.

14Las historias de tres falsas beatas que ilustran una modalidad de la condición femenina en la segunda mitad del siglo xvii se articulan obviamente con un momento específico de la sensibilidad religiosa barroca entre los españoles. A través de sus vivencias, percibimos la emergencia de un grupo criollo pauperizado cuyos miembros se atienen a soluciones individuales y oportunistas de supervivencia. Ante el escándalo que podría derivar en peligrosos acontecimientos, el Santo Oficio adopta una actitud reservada y su acción racionalista y desmitificadora contribuye a restablecer la serenidad de la comunidad y la realidad de los hechos que no pasan de ser comunes.

15El último capítulo del trabajo pretende mostrar, en una síntesis cronológica, cómo se articulan distintos factores, externos — propios del imperio y del virreinato — e internos al grupo de los judaizantes, para explicar la catástrofe final que corresponde al auge inquisitorial, entre 1642 y 1649. Vemos en efecto que la caída de Olivares, el nombramiento del severo inquisidor Sotomayor en la Suprema, la caída asimismo del virrey Villena (sustituido por Palafox), la revuelta de Portugal y las amenazas sobre buena parte del continente suramericano se aúnan a las debilidades del grupo criptojudío ya dividido y corroído por una fuerte asimilación. Bajo el efecto apremiante de los factores políticos y sociales, el Santo Oficio mexicano decide actuar en base al conocimiento profundo que tenía desde tiempo atrás de las peculiaridades del grupo a destruir.

16La Inquisición novohispana cumplió cabalmente con lo esencial de su cometido pues impidió que la herejía — la Reforma y sobre todo el judaismo — se extendiera en la colonia. Pero fue ampliamente rebasada por los embates de un sincretismo cada vez más dinámico, que correspondía al advenimiento de una sociedad mestiza, embates que no tenía los medios reales de combatir. Institución importada y por tanto desarraigada y poco adaptada a las realidades coloniales, su impacto se limitó a un sector de la población, a cierto tipo de delitos y a un territorio reducido. Si bien su acción represiva propiamente dicha fue relativa, su papel catalizador y finalmente estabilizador fueron determinantes. Así las cosas y más que atrocidades ficticias, cabe reprocharle haber bloqueado la evolución al prohibir teóricamente el asomo de la duda y de la crítica; brindar cauces que comenzaban a ser arcaicos en los demás países occidentales (los delitos de corte religioso servían aquí de válvula de escape de las emociones populares y privadas) y favorecer un formalismo conformista en detrimento de la coherencia y responsabilidad.

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17The Tribunal of the Inquisition that followed the monastic and episcopal inquisitions lasted throughout the colonial period in Mexico (1571-1820); this study focuses only on the sixteenth and seventeenth centuries, when it reached the height of its activities. The Tribunal in New Spain is among the few —together with those of Cuenca, Valencia, Toledo and perhaps the Canary Islands— on which almost complete records exist, and whose nature explains the framework of this study. In effect, while the procesos (trials) were an institutional activity revealing the aims, purposes and strategy of the instrument per se and, beyond that, the imperial policy of which it formed part, the denuncias (denunciations) issuing from the masses, reñected a purely local situation in terms of socioeconomic conditions. We therefore opted to begin this study by examining the apparatus of the Inquisition, the men, norms and codes involved, followed by its activities and finally by prison life, which interrelates the praxis of the Inquisition with the colonial context. The second part, dealing with viceroyal society, consists of three regional studies, two on rural mestizo régions and the other on Zacatecas, which was dedicated to mining. Subsequently, an analysis is made of the characteristics of two spécifie groups: the crypíojews, and blacks and mulattos. One aspect of the condition of women, as seen through the inquisition of three falsely devout women, completes this monographie series. Finally, an attempt is made to examine the Inquisition in its entirety, by interweaving in chronological séquence the factors that shed light on the strong persécution of judaists between 1642 and 1649, the period of greatest inquisitional activity during the entire colonial period.

18Our primary sources of référence were the Archivo General de la Nación (Mexico), and the Archivo Histórico Nacional (Madrid).

19Particular emphasis has been placed on the visits made to the institution by the inquisitors Saenz de Mañozca and Medina Rico during the seventeenth century, since they provide very valuable information in that it comes from within the institution itself. “Prison conversations” are also highly significant because of their abundance and variety and because, strangely, they had not been made use of by historians to date.

20The mexican tribunal was founded, together with the two others in the Americas, those of Lima and Cartagena de Indias, at a time when the institution was sliding into slow, irrevocable décadence on the iberian península. Part of the Secretariado de Aragon, which was of lower rank than that of Castile, it consisted of two inquisitors, an attorney and the necessary assistants; aided by commissioners in all the provinces, the tribunal was expected to superintend a district that comprised the viceroyalty, much of Central America, New Mexico and the Philippines; an área of some three million square kilometers, separated and cut off by numerous geographical obstacles. Threequarters of the population —the natives- were outside the jurisdiction of the Inquisition, and the remainder, about 450 000 Spaniards, Europeans, and the castes in general, made up a heterogeneous, scattered, often superficially christianized mass that was not capable of cooperating adequately in the work of the Inquisition: pinpointing offenses, denouncing them and effecting the consequent mutual vigilance.

21The distance from the metropolis weakened control on the part of the Suprema —a central body with authority over the mexican tribunal— while at the same time increasing its links and dependence on local authorities and pressure groups.

22The inquisitors appear to have been medium-level officials both in education and personal capacity, and in their morality; they were intent on making a career in the colonies, which was a second-rate option in relation to a metropolitan post. Their inertia, contingent incompetence and corruption were a result of the objective impossibility of carrying out their mission, in view of the peculiarities of colonial life. To them and the majority of their assistants, the institution of the Inquisition tended to be a mean of achieving personal ends.

23During the period under study, some 11 000 inquisitional procedures were recorded, ranging from trials to denunciations and testimonies, etc., of which a little under 2 000 concerned trials as such. With an average of fifteen trials a year, the activities of the mexican tribunal would appear to have been middling when compared to their peninsular counterpart. Although the proportion of minor religious offenses (blasphemy, curses, various forms of disrespect, etc.) and those of magic and witchcraft was much the same as in the metropolis, the originality of religious delinquency in New Spain is patent: while heresy was infrequent, sexual offenses (bigamy and solicitation on the part of ecclesiastical officials) far outweighed the averages on the Peninsula. The precise content of offenses also provides evidence of the singular character of colonial life; blasphemy on the part of slaves, bigamy as a response to colonial circumstances, the use of hallucinogenic plants, the ventriloquism of Africans.

24It can be inferred that offenses were distributed according to ethnic and social backgrounds: heresy was committed by the Portuguese (judaists), Spaniards and Europeans in general, bigamy was prevalent firstly among the Spanish and then among castes, slaves frequently blasphemed, and women, especially those belonging to the different castes, devoted themselves to magical and witchraft practices. There was a certain tendency on the part of officials to view religion with an irreverent, rebellious attitude, and the itinerant professions (muleteers, cowboys, etc.) seem to have escaped all control.

25Punishment commonly consisted of a combination of spiritual penalties and temporary punishments, and burning at the stake was not frequent: between 34 and 37 individuals were “relaxed” in person whereas between 96 and 107 were punished in effigy during the period under consideration, in which activites reached a peak. Despite its peculiarities, inquisitional procedure obviously formed part of a comprehensive legal tradition and a specific imperial strategy in which, without ceasing to exert its own means and ends it played a repressive role when possible but more often acted as a normative body and a catalyzer of popular emotions.

26In a descent to hell, the “prison conversations” provide us with a glimpse of life in the cells of the Inquisition and reveal the reality behind inquisitorial procedures —between its stated aims and the weight of circumstances— and the elasticity of a society. The imprudence of the prisoners, resulting from spontaneous and forced denunciation and the presence of a servile underworld disclose humanity reduced to its fundamental values —God, love, honor, the flesh, cupidity, etc.— and the flaws and weaknesses of an Ancient Regime and, furthermore, a colonial society.

27The second part of the study focuses on two crises that took place in Celaya, manifested in numerous accusations and a voluminous trial with regard to Tepeaca. In those prosperous, rural communities with a strong Spanish presence, the phenomenon of the inquisition allows us to discover a process of socio-economic readjustment in the first case and a redistribution of power in the second. Conversely, in the distant city of Zacatecas, which was barely subject to control, particularly on the part of the Inquisition, the criminal situation was markedly heterogeneous and partially incongruous. We can therefore deduce that where the Holy Office made its influence felt, its action tended to catalize the underlying tensions and frustrations of a community, to which it offered an outlet and a formalization of typical offenses, whereas in places where its impact was weak, such as Zacatecas, violence tended to be expressed individually and in an anomic way. In that sense, the Inquisition appears to have acted as a moderating and stabilizing influence.

28The two groups examined subsequently, cryptojews and Africans, are analyzed in terms of the problems surrounding their integration into colonial society and customs. While the judaists came to the Americas of their own accord, objectively formed part of the ruling group and consciously rejected integration as a threat to their cultural identity, the Africans, brought by force to the New World and occupying the lowest rung on the social ladder, sought to integrate as the sole means of individual survival. The Holy Office took advantage of the internal weaknesses of the judaist community in order to destroy it as such when the circumstances were ripe, whereas it was a witness and sometimes an involuntary accomplice to the Africans' process of integration. Here the weight of the colonial context is felt again: the ministers of the Inquisition eventually joined with the former in caste solidarity and were faced with a contradiction on having to bring Africans to trial both as slave masters and as representatives of an ideology based on individual liberty and responsibility.

29The cases of the three falsely devout women illustrate one facet of the female condition during the latter half of the seventeenth century are obviously linked to specific time in the baroque religious sensitivity of the Spanish. Their testimonies provide a glimpse of the emergence of an empoverished creole group whose members leaned towards an individualistic, opportunist approach to survival. In the face of a scandal that could have given rise to dangerous consequences, the Holy Office adopted a reserved attitude and its rationalizing, demystifying action helped to restore harmony in the community and establish the reality, which was that those events were common.

30The last chapter is aimed at unifying, through a chronological summary, the various external -those related to the empire and the viceroyalty- and internal factors within the judaistic group, that produced the final catastrophe, culminating in the Inquisition's upsurge in activity between 1642 and 1649. In effect, the fall of Olivares, the appointment of the harsh inquisitor Sotomayor to the Suprema, the disgrace of viceroy Villena and his replacement by Palafox, the revolt in Portugal and the unrest in much of South America increased the weakness of the cryptojews, who were divided and eroded by strong assimilation. The pressure of such social and political circumstances led the Mexican Holy Office to destroy the group on the basis of the thorough knowledge of its peculiarities, that it had been collecting for a long time.

31The Inquisition in New Spain was able to fulfill its primordial duty, since it prevented heresy — the Reform and, above all, Judaism— from spreading in the Colony. However, it was superseded by an increasingly dinamic syncretism, the result of the formation of a mestizo society, the impact of which was too strong to contain. An imported, uprooted institution little adapted to colonial realities, its influence was limited to a sole segment of the population, certain types of offenses and a reduced territory. Although its repressive action as such was relative, its role as catalyst and subsequently as mediator was significant. Rather than for fictitious atrocities, it should be blamed for hindering development by theoretically outlawing the recourse of doubt and criticism, providing the means, already outdated in the rest of Europe, of using religious offenses as an escape valve for popular and private feeling, and giving privilege to conformist formalism, to the detriment of consistency and responsibility.

© Centro de estudios mexicanos y centroamericanos, 1988

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